Nueva York. Los contratos a futuro sobre el crudo concluyeron el jueves con pocos cambios, en tanto la pobre demanda de petróleo mantenía a los buscadores de gangas alejados de un mercado que ha sufrido descensos pronunciados durante varias semanas.

El contrato sobre el crudo dulce ligero para entrega en marzo cayó 3 centavos a US$73,64 por barril en la New York Mercantile Exchange. El contrato sobre el crudo Brent en la ICE ganaba recientemente 5 centavos a US$72,29 por barril.

Los precios del petróleo están listos para avanzar luego de caer el miércoles a un mínimo de seis semanas, apenas tres semanas después de haber establecido un máximo de 15 meses de US$83,18 el 6 de enero.

Sin embargo, los avances tempranos se desvanecieron a medida que los inversionistas se mantenían alejados de un mercado aun presionado por la débil demanda en Estados Unidos, el mayor consumidor de energía en el mundo.

El miércoles, el Departamento de Energía de Estados Unidos informó que la demanda de bajó un 2% en las cuatro semanas concluidas el 22 de enero, en relación al año anterior, período que incluyó algunos de los peores segmentos de la recesión.

El panorama parece ser especialmente débil para la gasolina, la mayor perdedora el jueves entre los contratos a futuro de energía. Los inventarios de crudo ahora cubren 26,6 días de demanda, el mayor nivel en casi ocho años, luego que los inventarios ascendieran en 2 millones de barriles la semana pasada, más de tres veces lo que esperaban los analistas encuestados por Dow Jones.

El contrato sobre la gasolina reformulada para mezcla con oxígeno, o RBOB, a febrero cayó 2,18 centavos, o un 1,1%, a US$1,9174 por galón. El contrato sobre el petróleo para calefacción a febrero subió 23 puntos, o un 0,1%, a US$1,9191 por galón.