Londres. El precio del petróleo llegó este jueves a un nuevo máximo en 18 meses, empujado por rumores sobre el ingreso de fondos frescos en el mercado con el inicio de un nuevo trimestre.

La subida se produjo pese a un dólar más fuerte, que suele limitar el entusiasmo en los mercados de materias primas, y tras noticias de un nuevo incremento en los niveles de los inventarios de crudo en Estados Unidos.

A las 09.00 GMT el barril de petróleo estadounidense para entrega en mayo subía 46 centavos, a US$84,22, tras haber tocado más temprano un pico intradiario a US$84,54 y luego de establecer en la víspera su mejor cierre desde octubre de 2008.

El crudo Brent de Londres subía 51 centavos, a US$83,21 por barril.

Los futuros de petróleo no se negociarán este viernes ni en Nueva York ni en Londres debido al Viernes Santo.

"El momento alcista es muy fuerte", dijo Eugen Weinberg, jefe de materias primas de Commerzbank en Francfort. "El mercado está subiendo incluso con un dólar más firme e incluso luego de lo que eran cifras pesimistas en los niveles de los inventarios en Estados Unidos", agregó.

"El dinero está fluyendo en los mercados de materias primas en el comienzo del nuevo trimestre proveniente de toda clase de inversores, inclusive de fondos de inversión", concluyó el analista.

Los precios del petróleo cayeron momentáneamente el miércoles luego de que el gobierno mostró que los inventarios de crudo estadounidense crecieron en 2,9 millones de barriles por semana, su noveno aumento consecutivo.

Los inventarios de gasolina también tuvieron una ganancia modesta pero inesperada.

"Con respecto a las tendencias de precios en el corto plazo, suponemos que va a haber una pausa temporaria en la subida", dijo Edward Meir de MF Global.

Meir señaló que una posible nueva ronda de sanciones contra Irán, quizás dentro de semanas en lugar de meses, podría estar apuntalando el mercado, pero se mostró cauteloso acerca de la duración de esta subida.