Nueva York. Los contratos a futuros sobre el petróleo cerraron el jueves con una caída del 5% a medida el nerviosismo ocasionado por un aumento en las solicitudes de beneficios por desempleo en Estados Unidos y los problemas de deuda en la zona del euro motivaban a los inversionistas a abandonar los mercados más volátiles en busca de la seguridad relativa del dólar.

El contrato sobre el crudo dulce ligero para entrega en marzo cayó US$3,84, o un 5%, a US$73,14 por barril en la New York Mercantile Exchange. Este fue el nivel de liquidación más bajo desde el 29 de enero y marcó la mayor caída en una sesión desde el 29 de julio. El contrato del crudo Brent descendió en la bolsa de futuros ICE US$3,79, o el 5%, a US$72,13 el barril.

Las fuertes pérdidas en los precios del petróleo estuvieron acompañadas por caídas en los mercados de acciones y bienes básicos, a medida que los inversionistas se retiraban en masa de los activos riesgosos debido a las preocupaciones sobre la economía.

"El de hoy es un movimiento general para alejarse del riesgo y buscar la calidad", dijo Brad Samples, analista de Summit Energy en Louisville, Kentucky. La caída "no es sólo específica para el petróleo".

El petróleo cambió de curso tras iniciar la semana con un salto del 6% a más de US$77 por barril ante el creciente optimismo sobre la economía. La caída fue parte de un debilitamiento en todos los mercados debido a los crecientes temores de que Grecia, Portugal y España podrían tener dificultades para controlar sus presupuestos, lo que pondría en peligro la recuperación de la zona del euro.

Las solicitudes semanales de beneficios por seguro de desempleo en Estados Unidos también contravinieron las expectativas, tras aumentar según datos publicados el jueves por la mañana, lo que ha inquietado a los mercados antes del crucial informe mensual de desempleo que publicará el viernes el Departamento de Comercio.

El contrato a marzo de la gasolina reformulada para mezcla con oxígeno, o RBOB, descendió 8,54 centavos, o un 4,2%, a US$1,9508 el galón. El contrato a marzo del combustible de calefacción, en tanto, retrocedió 8,42 centavos, o un 4,2%, a US$1,9352 el galón.