México D.F. El gigante Wal-Mart Stores está apostando a un pequeño formato de tienda como motor de su expansión en México junto con su unidad bancaria, mientras consolida su reciente compra en Centroamérica, donde no espera crecer agresivamente por ahora.

Wal-Mart de México dijo la semana pasada que casi dos terceras partes de su apertura de tiendas será de Bodega Aurrerá Express -pequeño formato ubicado en poblaciones densamente pobladas-, con el que busca atraer más clientes.

"El plan de inversión de Walmex para 2010 revela que la compañía ha decidido afinar su plataforma antes de perseguir un crecimiento más rápido", dijo Gustavo Piras Oliveira, analista de UBS en un reporte.

El formato, una creación del recientemente nombrado director general de Walmex, Scot Rank, combina la cercanía de una típica tiendita de la esquina -muy populares en México- con precios bajos, con los que las tiendas de conveniencia no pueden competir.

Bodega Aurrera Express, diseñada para atender a la población de menores ingresos, fue lanzada el año pasado.

Walmex también anunció que mejorará su logística, publicidad y el desarrollo de marcas propias para incrementar el tráfico en sus tiendas.

"La administración siente que el formato necesita ser mejorado más a fondo para (luego) acelerar su expansión de piso de ventas", dijo Scotia Capital en un reporte.

Soriana, la segunda mayor cadena minorista del país, está también apostando a un nuevo formato dirigido a pequeñas ciudades, con el cual busca enfrentar a las tiendas Bodega de Walmex, según algunos analistas.

Morgan Stanley dijo en un reciente reporte que la mitad de las 40 tiendas que Soriana abrirá este año son Soriana Express.

Walmex, que también opera restaurantes y tiendas de ropa, abrirá 300 unidades comerciales este año en México.

Banco de WalmartLanzado en el 2008, el banco de Walmex es la primera operación bancaria de Wal-Mart Stores Inc. en el mundo, y será otra prioridad para la cadena este año luego de un inicio lento.

Con una campaña publicitaria más visible, Walmex espera abrir al menos 165 sucursales este año.

Rank dijo la semana pasada que Banco Walmart, que maneja cuentas de ahorro, planea emitir tarjetas de crédito a sus clientes en el primer trimestre del año.

Walmex compró recientemente 519 tiendas en Guatemala, El Salvador, Honduras, Nicaragua y Costa Rica, pero podría tardar al menos un año antes de empujar un crecimiento en la región.

"Centroamérica es un proceso lento, digestivo", dijo Eduardo Solórzano, presidente de Wal-Mart para América Latina en una entrevista con Reuters el martes. "Muy probable, este será un año de transición".

Wal-Mart podría intentar exportar a Centroamérica, Mi Bodega Aurrera, otro de los exitosos formatos pequeños de la cadena, dijo Solórzano.

Walmex, que abrirá sólo 30 tiendas en la región, comenzará a consolidar los resultados de sus operaciones en Centroamérica a partir de marzo.

"Ese es el más importante reto en los meses que vienen", dijo Raquel Moscoso, analista de la correduría IXE. "La región ofrece un gran potencial y abre una oportunidad de crecer donde no hay competidores con multiformatos, lo que le de una ventaja a Wal-Mart".