Washington. El número de estadounidenses que presentó nuevas solicitudes de subsidios por desempleo cayó inesperadamente la semana pasada, en un retroceso a su nivel más bajo en casi 45 años ante una mejoría del mercado laboral, lo que aumenta las expectativas de un crecimiento más rápido de los salarios este año.

El segundo descenso semanal consecutivo en los pedidos, reportado este jueves por el Departamento del Trabajo, apuntó además a un fuerte impulso en el crecimiento del empleo, lo que podría contribuir a que la tasa de desempleo baje aún más.

"El nivel extremadamente bajo de solicitudes es señal de fortaleza en el mercado laboral y sugiere que febrero se está configurando como otro mes sólido para la creación de empleo", dijo John Ryding, economista jefe de RDQ Economics.

Los pedidos iniciales de beneficios estatales por desempleo bajaron en 9.000, a una cifra desestacionalizada de 221.000, en la semana al 3 de febrero. Las solicitudes bajaron a 216.000 a mediados de enero, el menor nivel desde enero de 1973.

El mercado laboral está cerca del pleno empleo, con una tasa de desocupación en un mínimo de 17 años de 4,1%.

Economistas consultados en un sondeo de Reuters proyectaban que los pedidos subieran a 232.000 la semana pasada. Con la cifra, ya son 153 semanas seguidas en la que las solicitudes se mantuvieron bajo la marca de 300.000, que se asocia con un mercado laboral sólido, la racha más larga desde 1970, cuando el mercado laboral era mucho menor.

El mercado laboral está cerca del pleno empleo, con una tasa de desocupación en un mínimo de 17 años de 4,1%. Ese mercado más sólido está empezando a ejercer una presión al alza sobre el crecimiento de los salarios.

La semana pasada, el Departamento del Trabajo reportó que los sueldos promedio por hora saltaron un 2,9% interanual en enero, el mayor incremento desde junio de 2009, tras subir un 2,7% en diciembre. Los empleadores sumaron 200.000 puestos a sus nóminas el mes pasado.

El fuerte crecimiento en los pagos apoya el optimismo entre los miembros de la Reserva Federal de que la inflación se acelerará hacia la meta oficial de 2% este año.

Los mercados financieros estadounidenses anticipan un alza de las tasas de interés de la Fed en marzo. El banco central prevé tres subidas a los tipos en 2018 tras elevar tres veces los costos del crédito en 2017.

La semana pasada, el promedio móvil de cuatro semana de solicitudes iniciales de subsidios por desempleo, consideradas una mejor medición del mercado laboral debido a que elimina la volatilidad semanal, declinó en 10.000, a 224.500, el nivel más bajo desde marzo de 1973.

El reporte de pedidos también mostró que el número de personas que reciben beneficios tras una semana inicial de ayuda bajó en 33.000, a 1,92 millones, en la semana que terminó el 27 de enero. El promedio móvil de cuatro semanas de los denominados pedidos continuos subió en 12.500, a 1,95 millones.