Nueva York. Wall Street sufrió este martes su peor día desde agosto, cuando los inversores vendieron acciones debido a los disturbios en el exportador de petróleo Libia, en lo que podría ser el comienzo de un esperado retroceso luego de un prolongado repunte.

La cada vez mayor volatilidad y el gran volumen de ventas sumaban peso a la posibilidad de un retroceso mayor. La sesión alcanzó el mayor volumen de operaciones en el mes y el segundo más alto del año, con 9.680 millones de acciones transadas en la Bolsa de Valores de Nueva York, el Amex y el Nasdaq.

El índice de volatilidad CBOE, el llamado indicador de temor de Wall Street, subió un 26,6% para cerrar en 20,80%, su mayor avance en un día desde el 20 de mayo del 2010.

Este martes, el líder libio Muammar Gaddafi utilizó tanques, helicópteros y aviones de guerra para dispersar una creciente revuelta y se burló de los reportes que indicaban que había huído del país después de cuatro décadas en el poder.

"Tenemos algunos incendios ardiendo y eso es una excusa para una venta generalizada", dijo Stephen Massocca, director gerente de Wedbush Morgan en San Francisco.

El índice Standard & Poor's 500 cayó un 2,05%, su peor retroceso en un día desde el 11 de agosto.

"¿Cuán significativa será la venta? Las próximas 24 a 48 horas van a ser importantes. Si podemos mantener estos 1.315 puntos en el S&P y sostener la tendencia, entonces probablemente podamos superarlo. Pero cualquier debilidad extra probablemente genere una estampida", agregó Massocca.

Los precios del petróleo se mantuvieron cerca de un máximo de dos años y medio, mientras los disturbios en Libia reducían la entrega de suministros del país miembro de la OPEP.

Los sectores de alto consumo energético estaban entre los más afectados. El índice Dow Jones Transports se desplomó un 3,8%, y las acciones de FedEx Corp perdieron un 5,1%, a US$93,29.

A pesar del brusco retroceso, el índice S&P 500 logró mantenerse en el nivel de soporte cercano a los 1.313 puntos, lo que representa máximos alcanzados anteriormente en febrero.

Muchos analistas han estado anticipando una corrección en el mercado, que ha visto como el índice S&P duplicó su valor desde los mínimos de 12 años tocados en marzo del 2009.

En tanto, el optimismo sobre la recuperación en Estados Unidos apareció en un reporte que mostró que la confianza de los consumidores creció en febrero a un pico de tres años.

El índice industrial Dow Jones perdió 178,46 puntos, o un 1,44%, y cerró a 12.212,79. El índice Standard & Poor's 500 cedió 27,57 puntos, o un 2,05%, y cayó a 1.315,44 puntos, mientras que el Nasdaq Composite cayó 77,53 puntos, o un 2,74%, a 2.756,42.

Entre los papeles individuales, las acciones de Wal-Mart Stores Inc cayeron un 3,1% y cerraron a US$53,67 luego de que el mayor minorista mundial reportó su séptima caída consecutiva en ventas en Estados Unidos.