Nueva York. Los precios del algodón se encuentran en su punto más alto en los 140 años que el bien básico se ha negociado en una bolsa, ante las previsiones de un ajuste de oferta por las grandes compras de China y las pobres cosechas.

El contrato de algodón para diciembre alcanzó los US$1,1980 por libra tras la apertura de las negociaciones en el ICE este viernes, eclipsando por más de dos centavos el anterior precio histórico alcanzado en 1995.

Los precios del algodón comenzaron a subir en julio ante el repunte de la demanda tras la recesión. Cuando las inundaciones en Pakistán y las fuertes lluvias en China destruyeron parte de las cosechas de los principales productores locales, los futuros superaron el nivel de US$1 por libra ante los temores a una escasez por los operadores.

Si bien las preocupaciones disminuyeron después de que la India y Estados Unidos reportaran sólidas producciones, la demanda china no ha mostrado signos de desaceleración y continúa impulsando los mercados. El Departamento de Agricultura de Estados Unidos dijo que China compró 267.700 fardos de algodón de altiplanicie estadounidense [de un peso de unos 217 kilogramos] la semana pasada.

"Nunca se había producido una conjunción de factores como ésta", dijo el analista de la firma especializada Country Hedging.

Las empresas manufactureras de toda la línea de producción de algodón recortaron costos durante la recesión reduciendo inventarios, lo que a limitado los suministros este año. Además, la constante caída del dólar estadounidense impulsó las exportaciones y condujo a los inversionistas a los activos "duros", incluyendo los bienes básicos.

"Los inventarios de hilo y de tela llegaron a niveles bajos debido a la recesión, los inventarios de algodón eran bajos debido a la caída de la producción y, de repente, vuelve la demanda", afirmó Andy Ryan, analista de FCStone Fibers & Textiles. "Es la tormenta perfecta".

La primera vez que se negoció algodón en la Bolsa de Algodón de Nueva York fue en 1870, y ahora se negocia en IntercontinentalExchange Inc., o ICE. Los precios alcanzaron su máximo histórico previo de US$1,1720 la libra el 24 de abril de 1995.

Los analistas dijeron que los precios récord perjudicarán probablemente los márgenes de ganancias de las productoras y comerciantes de algodón, y una parte podría acabar pasando a los consumidores. Hace unos meses, el fabricante de jeans Levi Strauss & Co. dijo que los precios más elevados del algodón causarían un alza de los precios en fábrica, lo que repercutiría también en los comercios de ropa.

Sharon Johnson, de First Capital Group, dijo que sospecha que el mercado ha llegado a su punto más álgido, si bien advirtió que la racha alcista hasta ahora no tiene precedentes.

"He visto muchos grandes movimientos, pero este es superior a cualquiera", dijo. "Es un momento histórico, no es algo que vaya a volver a ver en su vida".