México DF. La mexicana Alsea, la mayor operadora de restaurantes en Latinoamérica, invertirá US$110 millones en los próximos tres años para abrir 220 nuevas sucursales de la cafetería Starbucks en México y Argentina, dijo este lunes el director general de la empresa, Fabián Gosselin.

Unos US$75 millones se destinarán para abrir 170 sucursales en México, el mercado de mayor crecimiento para Starbucks en Latinoamérica, y el resto se usará en Argentina, su segundo mercado regional.

Las franquicias de Starbucks en México son operadas por Alsea, que además tiene las cadenas Domino's Pizza y Burger King en el país.

Starbucks Corp, la mayor cadena de cafeterías del mundo, cuenta con 360 sucursales en México, aunque sus ventas sólo representaron una pequeña porción de los US$11.700 millones en ingresos globales de la compañía en 2011.

"Creo que lo mejor está aún por venir en cuanto a número de tiendas, y qué tan grande puede ser este mercado", dijo el director general de Starbucks, Howard Schultz, en una conferencia de prensa en la Ciudad de México, por el décimo aniversario de la cadena en el país.

Aunque la mayoría de las 18.000 tiendas de Starbucks se encuentran en Estados Unidos, la empresa ha tenido más éxito en México que en Argentina o Brasil, en donde cada uno hospeda a unas 50 unidades.

Federico Tejado, director general de Starbucks México, dijo que el crecimiento local de la empresa en la última década ha seguido al aumento de consumo per cápita de café en el país de alrededor un 240% en ese lapso.

Tejado también confirmó que Starbucks planea lanzar en el país su marca de café instantáneo Via, pero declinó dar la fecha exacta, anticipando que la compañía presentaría más detalles en noviembre.

En septiembre, Leticia Sainz, coordinadora de mercadotécnia de Starbucks en México, dijo a Reuters que el lanzamiento de Via en el país se daría "muy pronto".

Pese a que el consumo de café fresco en México va en aumento, el café instantáneo o soluble sigue siendo la bebida dominante.

Según un estudio publicado a inicios del año por el grupo de análisis Euromonitor, el mercado de consumo de café de México está valuado en unos US$1.400 millones anuales.

Desde hace tiempo México es un importante exportador de café, y actualmente es el séptimo mayor productor de la variedad arábiga a nivel mundial.