La amplia oferta de arroz de Tailandia y Vietnam, los dos mayores exportadores, mantendrían los precios controlados en el primer trimestre y evitarían que el alimento básico de Asia siga la escalada de otras materias primas.

Los precios del arroz cayeron el año pasado, incluso a pesar de que una fuerte alza en otros granos contribuyó a una escalada de los precios globales de los alimentos.

El precio referencial está casi a la mitad del nivel que tuvo en el 2008, lo que lleva algo de alivio a los gobiernos regionales que enfrentaron disturbios cuando los valores subieron hace dos años.

El precio referencial del arroz tailandés bajó un 13% en el 2010, mientras que los futuros del trigo estadounidense y el maíz treparon cerca de un 50% debido a que el clima adverso golpeó las principales regiones productoras.

A pesar de la tendencia del arroz, los precios mundiales de los alimentos alcanzaron un récord en diciembre, mientras que se espera que los valores de otros granos suban más en el 2011 debido a los erráticos patrones climáticos del mundo, dijo la agencia para la alimentación de la ONU .

Vietnam, el segundo mayor exportador mundial de arroz, disfrutaría de una cosecha extraordinaria, mientras que Filipinas, el mayor importador global, dijo que reducirá a la mitad sus importaciones en el 2011.

Esos dos factores, por sí solos, deberían garantizar un equilibrio cómodo entre la oferta y la demanda por algún tiempo, dijeron analistas.

"Vietnam está a punto de recolectar su cosecha principal de arroz en febrero y la producción alcanzaría su nivel máximo en marzo, y tanto los precios del arroz tailandés y vietnamita se espera que bajen", dijo Kiattisak Kanlayasirivat de Novel Agritrade, un importante comerciante de arroz en Bangkok.

Sin embargo, hay algunos factores potencialmente alcistas. Tailandia, el mayor exportador global de arroz, posee menores reservas que a fines del 2009 e inicios del 2010. India, antes un importante exportador, se espera que mantenga las limitaciones sobre sus ventas al exterior.

"¿Cuál es el daño en permitir exportaciones limitadas? Se que la inflación por alimentos es muy alta, pero el arroz no ha contribuido a eso para nada", dijo Vijay Setia, presidente una asociación de exportadores de arroz de India.

Incluso si los precios suben, las ganancias probablemente sean modestas, dijo Kanlayasirivat.
El precio referencial del arroz blanco tailandés cayó 5 dólares a 535 dólares por tonelada esta semana, el menor nivel desde noviembre, mientras que los futuros de arroz en Estados Unidos bajaron un 2 por ciento en el mismo periodo.

Vietnam, donde la recolección de arroz deberá comenzar el próximo mes, se espera que produzca un total de 40 millones de toneladas en 2011, según estimaciones de la industria, frente a los 39,9 millones del 2010 y los 38,89 millones del 2009.

En Tailanda, una replantación de cultivos contrarrestaría una caída en la producción provocada por las inundaciones del año pasado, dijeron operadores.

"Los productores cuya cosecha fue dañada por las recientes inundaciones están replantando (...) lo que implica que la producción de la segunda cosecha, que es más pequeña y comenzará en marzo, superará las previsiones", dijo Chookiat Ophaswongs, presidente de la Asociación de Exportadores de Arroz de Tailandia.