Bogotá. El mayor productor de carbón de Colombia, Cerrejón, planea gastar entre el 50% y 60% del presupuesto de expansión de US$1.300 millones en construcción y el resto en maquinaria, anunció este miércoles el presidente de la firma, León Teicher.

Los planes de la compañía para aumentar la producción a 40 millones de toneladas al año son importantes para Colombia, el cuarto exportador mundial de carbón, que espera duplicar la producción del mineral.

Teicher dijo que Cerrejón, una empresa conjunta de BHP Billiton, Anglo American y Xstrata, ya comenzó las obras de construcción, que irán hasta el 2013.

"Básicamente lo que estamos haciendo es añadir otro muelle y otro cargador de barcos en el puerto. Ese es el cuello de botella que estamos rompiendo", declaró Teicher a periodistas.

"Entonces vamos a añadir una cantidad sustancial de equipos de minería para extraer 25% más de toneladas (de carbón) y 25% más de material de residuos. Estamos añadiendo material rodante, equipos ferroviarios y la construcción a lo largo de la línea de ferrocarril", explicó.

Teicher afirmó que la producción, en la actualidad de 32 millones de toneladas por año, se elevaría a 34 millones de toneladas en el 2013, a 37 millones en el 2014 y a 40 millones en 2015.

"El depósito lo permite, el mercado quiere", sostuvo el directivo.

La industria de carbón de Colombia es dominada por grandes productores con su propio puerto e instalaciones ferroviarias, como Cerrejón, Glencore y la estadounidense Drummond.

Obras en el puerto. Cerrejón planea construir un segundo muelle en el puerto con dos puntos de carga, así como otro cargador de barcos con una capacidad de 12.000 toneladas por hora, dijo Teicher.

"Habrá dragado. Eso es una parte importante de la inversión", aseguró.

Cerrejón podría decidir emitir deuda para financiar la expansión, aunque Teicher dijo que los accionistas tienen el capital para hacerlo.

Todos los principales productores de carbón térmico en Colombia tienen planes de expansión de sus minas y la infraestructura de exportación, mientras que el gobierno espera duplicar la producción en los próximos años.

El ministerio de Minas y Energía de Colombia espera que la producción de carbón este año aumente 17% a 87 millones de toneladas, frente al 2010, cerca del límite de capacidad de los puertos.

Teicher dijo que la producción de Cerrejón en el tercer trimestre ya está "totalmente vendida", pero aún tenía "algunas toneladas" para la venta en el cuarto trimestre.

Cerrejón espera reponer inventarios con 500.000 toneladas de la producción de 32,5 millones de toneladas de este año.

El empresario dijo que Cerrejón planea enviar cerca de 5% de su producción a Asia este año, frente a 10% en 2010. Los altos costos de transporte suelen disuadir a los países asiáticos de la compra de carbón en Colombia.

Teicher sostuvo que la compañía considera un plan de expansión para aumentar la producción anual a 60 millones de toneladas y realiza las consultas públicas necesarias.

El proyecto requiere licencias ambientales, estudios de viabilidad, la aprobación de los ministerios de Energía y Medio Ambiente, así como la aprobación de los accionistas.

"Eso nos va a tomar de dos a tres años. No vamos a estar hablando sobre una aprobación hasta probablemente la segunda mitad del 2014", explicó.