Iquique. La minera Collahuasi en Chile endulzó una propuesta salarial a sus trabajadores, en un intento por evitar una huelga en el tercer productor mundial de cobre, pero la amenaza de una interrupción se alzaba en medio de las negociaciones que continuarán el miércoles.

La minera Collahuasi, controlada por Xstrata y Anglo American, elevó significativamente su oferta a 27.000 dólares en bonos y beneficios por trabajador desde una anterior propuesta de US$19.000, según una copia del último documento en la mesa al que tuvo acceso Reuters.

La propuesta mejoraría los salarios mensuales y otros beneficios entre un 15 y 20% en la mina, que produce 535.000 toneladas al año, un 3,3% del cobre extraído en el mundo.

La oferta propuesta es cercana a los beneficios que lograron los trabajadores de la cuprífera número uno del mundo, Escondida de BHP Billiton, en sus negociaciones de fines del año pasado.

Cristian Arancibia, líder del sindicato y jefe de la Federación Nacional de los trabajadores de minas privadas, dijo que las conversaciones se reanudarán a las 11.00 hora local (1400 GMT) del miércoles.

"Todavía estamos en conversaciones, no hay nada concreto", dijo a Reuters en la noche del martes. "Por el momento, no hay nada", agregó.

Los líderes sindicales se negaron a comentar sobre la propuesta en las conversaciones mediadas por el Gobierno y que concluyeron la noche del martes, con la idea que continuará la discusión de la oferta.

Antes de que finalizaran las negociaciones del martes, el sindicato en su sitio de internet esbozó que la oferta en principio le parecía negativa, por lo que alentó a sus trabajadores a prepararse para una larga huelga a partir del 5 de noviembre.

Los expertos del sector se muestran reacios a predecir cuánto tiempo podría durar una eventual huelga, aunque la experiencias sugieren una paralización de corto alcance.

Los trabajadores realizaron una huelga de cuatro días durante las últimas negociaciones salariales de Collahuasi en el 2007. Antes de eso, la empresa logró evitar una huelga en 2004.

Las negociaciones se extenderán hasta el jueves, con la posibilidad de una prórroga de cinco días adicionales si ambas partes estuvieran de acuerdo. Pero hasta ahora, la estrategia del sindicato apunta al inicio inmediato de la huelga de no llegar a un acuerdo esta semana.

La empresa, en tanto, ha dicho que espera una salida favorable como parte del diálogo con la mediación del Gobierno, que se instaló el viernes luego que los trabajadores rechazaran de forma casi unánime una propuesta de la firma.

El peligro de una paralización en Collahuasi ha contribuido a la fortaleza de los precios del cobre en los mercados internacionales, ante temores de una restricción de la oferta para el 2011.

La mesa de negociaciones entre la empresa y el sindicato, que agrupa a más de 1.500 trabajadores, se desarrolla en la norteña ciudad costera de Iquique, la más importante y cercana al yacimiento que está enclavado en la Cordillera de Los Andes.

Líderes sindicales no han descartado una medida de fuerza aunque sea temporal en las operaciones Collahuasi, que vivió cuatro días de paralización durante el proceso de negociación del 2007.