Iquique. La minera Collahuasi en Chile y sus trabajadores continuarán el miércoles las negociaciones contractuales que buscan evitar que se detone una huelga en el tercer mayor yacimiento de cobre del mundo.

La tensión creció el martes luego de que el sindicato calificó de intransigente a la firma tras presentar una última propuesta contractual, por lo que llamó a sus afiliados a alistarse para una "larga" huelga.

"Todavía estamos en conversaciones, no hay nada concreto. Mañana (miércoles) a las 11.00 hora (1400 GMT) nos juntamos", dijo a Reuters un dirigente sindical.

La oferta de Collahuasi a la cúpula sindical fue calificada por los dirigentes de "extraña" e insuficiente al considerar sólo parte de sus demandas.

El gremio publicó en su sitio de internet un instructivo a cumplir por los socios en caso de gatillarse la medida de fuerza en la asociación entre las gigantes Xstrata y Anglo American, junto a un consorcio liderado por la japonesa Mitsui.

"Ante la intransigencia de la empresa, todo indica que el próximo viernes 5 de noviembre (...) tanto en las faenas de la alta cordillera como en (el puerto) Patache, deberá hacer efectiva la huelga no presentándose a trabajar", dijo el sindicato en el documento.

Por su parte, la empresa explicó previamente que se presentaron nuevas alternativas al sindicato que se convertirían en la oferta definitiva legal, pero sin ahondar en los detalles.

"Entregamos un último ofrecimiento global en el marco de los buenos oficios y estamos esperando que el sindicato lo analice", dijo temprano la portavoz de la empresa, Bernardita Fernández.

La mesa de negociaciones se desarrolla en la norteña ciudad costera de Iquique con la mediación del Gobierno para discutir un nuevo contrato, cuya última propuesta formal fue rechazada la semana pasada casi por la unanimidad de los trabajadores agrupados.

El sindicato agrupa a más de 1.500 trabajadores del yacimiento ubicado en la Cordillera de Los Andes.

El peligro de una paralización en Collahuasi ha contribuido a la fortaleza de los precios del cobre en los mercados internacionales, en medio de temores de una restricción de la oferta para el 2011.

Líderes sindicales no han descartado una medida de fuerza aunque sea temporal en las operaciones Collahuasi, pero la firma confía en que las discusiones en la mesa puedan llevar a buen término la negociación.

La intermediación del Gobierno se activó el viernes tras el rechazo a la oferta que giraba en torno a US$19.000 que el sindicato consideró "insuficiente".

Este busca unos US$25.000 como los obtenidos por los trabajadores de la mina Escondida de BHP Billiton en negociaciones el año pasado.

Las negociaciones se extenderán hasta el jueves, con posibilidad de una prórroga de cinco días adicionales si ambas partes estuvieran de acuerdo.

Sin embargo, la estrategia del sindicato apunta al inicio inmediato de la huelga.

La minera vivió a mediados de año una breve paralización de su producción debido a una protesta de trabajadores tercerizados reclamando mejores condiciones, pero el impacto fue acotado y no alteró las metas anuales de la compañía.

Collahuasi, enclavada a unos 5.000 metros de altura, produce 535.000 toneladas anuales de cobre y tiene un ambicioso plan de expansión para superar el millón de toneladas en los próximos años.

Los trabajadores de Collahuasi se declararon en huelga durante cuatro días en el proceso de negociación del 2007.

El estancamiento podría sentar un precedente para próximas negociaciones salariales en otras tres minas chilenas, que cuentan con cerca de un 20% de la producción anual del país, o 1,02 millones de toneladas.