Santiago. Los inventarios de cobre en China están en niveles inusualmente altos y deben ser seguidos de cerca, a pesar de que aún no superan sus máximos históricos, dijo este lunes el jefe de la minera estatal chilena Codelco.

"No es normal, está pasando algo. Los inventarios están altos y algunos creen que las existencias están siendo usadas como un instrumento financiero", dijo a periodistas Diego Hernández, presidente ejecutivo del mayor productor mundial de cobre del mundo.

"Necesitamos mirarlo cuidadosamente", agregó.

China es el mayor consumidor mundial de cobre, entre otras varias materias primas, por lo que existen temores en el mercado del efecto de un eventual enfriamiento de su economía.

Hernández dijo, en tanto, que el precio del metal se mantendrá volátil en el corto plazo, aunque el concenso del mercado fija un precio de US$2,55 la libra en el largo plazo. El cobre subía el lunes un 0,6%, a US$4,28 por libra, en Nueva York.

El ejecutivo no ve razones para una baja en la demanda, que se mantendría firme en el mediano plazo. Sin embargo, el apetito provendría de países emergentes, ya que no espera un fuerte aumento por parte de economías desarrolladas, especialmente Estados Unidos y Europa, en los próximos años.

En referencia al terremoto del mes pasado en Japón, Hernández detalló que dos pequeñas instalaciones en ese país fueron dañadas y Codelco ha realizado envios adicionales de cátodos para ayudar a cubrir compromisos con terceros que tenían esos clientes.

El ejecutivo explicó, además, que espera que empresas chinas puedan entrar en el mercado chileno del cobre en el futuro, mientras que Codelco está atenta a nuevas oportunidades de exploración en Ecuador y Colombia.

En medio de la baja en las leyes minerales de sus yacimientos, el ejecutivo dijo que la empresa necesitaría inversiones anuales de unos US$3.500 millones para alcanzar una producción de 2 millones de toneladas en los próximos años.

Para 2011, la estatal espera una producción de 1,75 millones de toneladas de cobre, sin contar su participación en la mina El Abra, donde está asociada con FreePort McMoRan. En el 2010, Codelco produjo 1,69 millones de toneladas.

El funcionario estimó que hará falta una inversión de unos US$2.000 millones en la pequeña mina Salvador para aumentar la producción a la meta de 200.000 toneladas anuales.

Para este año, la cuprífera tendría mayormente resueltos los recursos de su ambicioso plan de inversiones, y sus necesidades de financiamiento llegarían a los US$600 millones.