Santiago. La minera estatal chilena Codelco planea invertir US$16.450 millones en los próximos cinco años para elevar su producción a un récord de 2,1 millones de toneladas de cobre hacia el 2020 y afianzar su liderazgo en la producción mundial del metal.

El jefe de la compañía, Diego Hernández, dijo este jueves que la minera tiene previsto desembolsar US$3.243 millones este año, una cifra sin precedentes, para fortalecer y ampliar sus operaciones, en medio de una fuerte demanda que mantendría los precios del metal altos entre el 2011 y 2012.

Entre las inversiones más importantes que realizará este año Codelco, destaca los US$600 millones que se destinarán a la construcción de la mina Hales ubicada en el norte del país, junto a los US$300 millones en su actual mina El Teniente.

"En el futuro, si es que ejecutamos los niveles de inversión, estaríamos llegando al 2020 con una producción de alrededor de 2,1 millones de toneladas", dijo Hernández a periodistas.

Con el plan quinquenal, la minera busca reemplazar parte de depósitos que ofrecen una menor ley de mineral y a la vez elevar su producción desde su actual nivel cercano a los 1,8 millones de toneladas.

"Este año 2011 vamos a tener una producción levemente superior al año pasado y hemos revisado nuestro plan de negocios de largo plazo (...) lo hemos mejorado. El 2012 también tenemos niveles de producción proyectados similares a los que vamos a obtener este año", explicó Hernández.

Entre las inversiones más importantes que realizará este año Codelco, destaca los US$600 millones que se destinarán a la construcción de la mina Hales ubicada en el norte del país, junto a los US$300 millones en su actual mina El Teniente.

Financiamiento y alza del cobre.  Para solventar sus inversiones de este año, la minera utilizará su flujo de caja, depreciaciones y la venta del paquete accionario que posee en la eléctrica E-CL, una operación valorada en más de US$1.000 millones y que se concretaría entre enero y febrero de este año.

Entre unos US$500 a US$700 millones se financiarían a través de una recapitalización de parte de sus ganancias que entrega al Estado o mediante una emisión de deuda, admitió el ejecutivo.

La deuda actual de Codelco alcanza a los US$5.000 millones y la aspiración de la compañía es no superar los US$9.000 millones.

"Creemos que esos son niveles que nos permitiría mantener el 'investment grade'", acotó.

El potente plan de inversión de Codelco se enmarca en medio de una sostenida alza internacional del precio del cobre, que en los últimos meses ha marcado sucesivos máximos históricos.

"Nosotros creemos que este año y el próximo la oferta y la demanda deberían estar bastante apretada. Creemos que este año y el próximo el precio está bastante presionado al alza", advirtió.

Factor China. El jefe de la minera chilena destacó que el consumo en China seguiría empujando la demanda del metal, por lo que se debería estar optimista en el corto plazo.

"En la medida que siga el proceso de urbanización de la población China en los próximos años, y todo indica que así va a seguir, la demanda de cobre va a continuar en los niveles que hemos visto", estimó.

China es el principal consumidor del metal y principal destino de las exportaciones chilenas.