Santiago. La minera chilena SQM dijo este jueves que planea inversiones por unos US$517 millones en 2018, tras las sólidas ganancias del año pasado, apoyadas en su creciente negocio del litio para el que espera un aumento de producción en el segundo semestre.

SQM, una de las mayores productoras mundiales de litio y fertilizantes de especialidad, detalló que dos tercios de sus inversiones se focalizarán en sus operaciones dentro de Chile y el resto en sus proyectos que impulsa en el exterior.

Del total previsto, "US$360 millones se invertirán en Chile, incluyendo la mantención y expansión de la capacidad de producción de lineas de negocios de litio, yodo y nitrato de potasio (...) esperamos invertir apróximadamente US$157 millones en proyectos fuera de Chile", dijo la minera en un informe.

SQM, que recientemente terminó un litigio con el estado chileno por unas pertenencias mineras, impulsa la diversificación de sus fuentes de producción de litio con el proyecto Caucharí-Olaroz en Argentina y Mt.Holland en Australia.

Los ingresos por litio y derivados sumaron US$644,6 millones el año pasado, un incremento del 25,3%, aunque en el último trimestre su alza fue marginal.

El pujante negocio del litio, un mineral clave para la industria de autos eléctricos, permitió a SQM obtener ganancias por US$427,7 millones en 2017, un alza interanual del 54%.

Los ingresos por litio y derivados sumaron US$644,6 millones el año pasado, un incremento del 25,3%, aunque en el último trimestre su alza fue marginal, en medio de condiciones estrechas en el mercado. Con todo, los precios del litio crecieron un 25% en promedio frente al 2016.

"Creemos que el precio del mercado (del litio) se mantendrá fuerte en la primera mitad del año con el potencial de estabilizarse o disminuir ligeramente en la segunda mitad del año. Sin embargo, aún esperamos que los precios en promedio sean más altos en 2018 (en comparación con el año pasado)", dijo SQM.

La minera agregó que avanza en su plan de expandir a 70.000 toneladas por año de litio desde un nivel de 48.000 toneladas anuales en el Salar de Atacama en Chile. Su objetivo de elevar su producción se basa en que los márgenes brutos de este negocio representaron un 60% del total de SQM en 2017.

"Nuestros volúmenes de ventas de 2018 deberían aumentar en apróximadamente 5.000 toneladas a medida que aumentamos la producción actual. Estos volúmenes de ventas debiesen verse durante la segunda mitad (de este año)", dijo SQM.