Shanghai. La chilena Codelco, la mayor productora mundial de cobre, estima que los precios de ese metal deberían mantenerse en US$2,5 por libra para permitir el desarrollo de sus proyectos, dijo el viernes el presidente ejecutivo de la compañía.

Codelco planea invertir US$15.000 millones en los próximos cinco años para reforzar su producción, mientras se enfrenta al desafío de una disminución en la calidad del mineral y a la antigüedad de las minas, algunas de las cuales están en operaciones hace casi un siglo.

"Necesitamos precios similares a lo que estamos disfrutando ahora para que esos proyectos sean viables", dijo Diego Hernández, presidente ejecutivo de Codelco, en una entrevista con Reuters.

El jueves el cobre para entrega en septiembre bajó 5,10 centavos, o un 1,5%, a US$3,3535 por libra, tras operar en un rango entre US$3,3225 y US$3,4085 en la división de metales de COMEX en la Bolsa de Metales de Nueva York.

Hernández señaló que la compañía se focalizará en la extracción y producción de cobre, y no tiene planes de ampliar sus operaciones de fundido y refinación.

La compañía no tiene planes de reducir la producción de cátodos de cobre, pese a los crecientes costos.

"Creo que hay margen para mejorar en nuestros costos de fundición/refinación. Eso es parte del cambio que tenemos que hacer. Pero no tenemos intención en primer lugar de recortar la producción en fundido y refinado", indicó el ejecutivo.

Codelco vende alrededor del 90% de su cobre en forma de cátodos. La compañía espera cambios organizacionales antes de fin de año, pero los mismos no serán radicales, dijo Hernández sin dar detalles.

"Los cambios que nosotros queremos no son cambios radicales. Es parte de la realidad y no es difícil de explicar por qué deberíamos hacerlos. Creo que tendremos el apoyo de los sindicatos en esos cambios", agregó.

Expectativas. La minera espera que los precios del cobre promedien US$3 la libra -alrededor de US$6.600 la tonelada métrica- en el segundo semestre del año en medio de los esfuerzos chinos por moderar el crecimiento y prevenir el sobrecalentamiento de la economía, señaló el viernes el presidente de la minera, Diego Hernández.

El contrato del cobre a tres meses en la Bolsa de Metales de Londres, que cayó a un mínimo de US$6.059 la tonelada a inicios de junio, ha registrado un alza desde entonces a un rango de US$7.300 a US$7.500 la tonelada en los últimos días, pero esos avances parecen estar perdiendo fuerza tras un inesperado aumento en las solicitudes de beneficios por seguro de desempleo en Estados Unidos e inquietud relacionada con los sectores bancario e inmobiliario de China.

China es el mayor consumidor de cobre del mundo y el principal destino para las exportaciones de cobre de Codelco. Chile, en tanto, es el mayor productor de cobre del mundo con cerca de la tercera parte del total mundial.

China ha estado impulsando el consumo y el crecimiento del mercado del cobre, pero cualquier ajuste para moderar el crecimiento de la economía china podría afectar los precios del cobre en el corto plazo, dijo Hernández durante una entrevista durante una visita a esta ciudad.