Santiago. La estatal chilena Codelco, la mayor productora mundial de cobre, aprobó la construcción de una nueva mina de cobre que le demandará US$2.200 millones y que tendrá capacidad para producir anualmente más de 160.000 toneladas.

La mina Ministro Hales, que estará ubicada en el norte del país, entrará en operaciones a fines del 2013 y será la inversión más alta en la historia del gigante minero.

"Se estima que una vez que entre en operaciones, la división Ministro Hales aportará un promedio de 163.000 toneladas métricas de cobre fino al año, toneladas que serán claves para mantener los niveles de producción de Codelco y mejorar su competitividad", dijo la minera en un comunicado.

La mina ministro Hales cuenta con recursos por más de 1.300 millones de toneladas de mineral, con una ley promedio de 0,96.

El gerente general de la nueva división, Juan Medel, explicó que "de estos recursos, en esta etapa vamos a explotar 289 millones de toneladas mediante la operación de un rajo abierto en un plazo de 14 años".

Codelco dijo que en el caso de Ministro Hales también existe la posibilidad -después de las faenas a rajo abierto- de continuar después mediante explotación subterránea, lo que extendería su vida útil por sobre los 50 años.

El proyecto, ubicado en las cercanías de la ciudad minera de Calama, considera además de la remoción de lastre, la construcción de una planta concentradora y una de tostación.

La entrada en producción de Ministro Hales permitirá a Codelco pasar a ser un actor relevante en el mercado de la plata, con una producción anual de 287 toneladas entre el 2014 y 2027, lo que significa prácticamente duplicar su producción actual.

Para todo el 2010, la minera estatal prevé alcanzar una producción de 1,8 millones de toneladas de cobre.