Bogotá. Colombia cerró el viernes 18 minas de explotación ilegal de oro, lo que eleva a 48 los yacimientos clausurados por el gobierno del presidente Juan Manuel Santos, que busca convertir a la minería en uno de los principales motores de la economía del país.

La ministra del Medio Ambiente, Beatriz Uribe Botero, dijo que las minas ilegales se ubicaban en los departamentos de Antioquia y Córdoba, y que fueron clausuradas como parte de la Operación Escudo en la que participó la Policía Nacional.

En esas regiones las autoridades militares y de policía han detectado la explotación ilegal de minas de oro por parte de grupos armados ilegales conformados por antiguos paramilitares de ultraderecha que causan graves daños ambientales por la contaminación de ríos con mercurio.

"Hoy nos proponemos superar el inocuo debate sobre si conservamos el medio ambiente o si permitimos actividades mineras. Queremos asegurar la conservación del entorno natural y de la calidad del ambiente permitiendo una minería ambientalmente responsable", afirmó Botero.

La ministra dijo que en la operación fueron capturadas 17 personas y se confiscaron 24 camionetas de doble tracción, dos camiones y dos helicópteros.

Desde que el presidente Santos asumió el poder el 7 de agosto, los operativos contra la minería ilegal ha dado como resultado el cierre de 48 minas, la incautación de 101 retroexcavadoras, nueve dragas, tres bulldozer y 102 kilogramos de mercurio.

Botero reveló que en 17 de los 32 departamentos de Colombia se han detectado actividades de minería ilegal.

"El gran reto es asegurar que el sector minero sea, efectivamente, la locomotora que todos deseamos y que se convierta en un aliado de los objetivos de nuestra política ambiental", afirmó la ministra.

"Para esto debemos revisar los 571 títulos mineros, en cerca de 203 mil hectáreas, que están otorgados en áreas donde, de acuerdo con la legislación vigente no se podrían desarrollar proyectos mineros", agregó.

La funcionaria solicitó analizar los títulos mineros otorgados en áreas, que de acuerdo con el nuevo Código Minero, están excluidas de esta actividad, como los parques nacionales, páramos, humedales y zonas de reserva forestal.

En el 2009, Colombia produjo 47.837 kilos de oro, una de las actividades más dinámicas junto con la producción de petróleo y de carbón.

Santos busca impulsar la economía con un crecimiento sostenido de por lo menos un 5% anual a través de la agricultura, la infraestructura, la minería, la tecnología y la vivienda, con las que también busca reducir el elevado desempleo urbano que en agosto marcó un 12,2%.