Washington. Royal Dutch Shell recibirá autorización para iniciar perforaciones "limitadas" en el Mar de Chukotka de Alaska, dijo este jueves el gobierno de Estados Unidos, mientras la compañía lucha por mantener vivos sus planes de exploración para este año en el Ártico.

El Departamento del Interior de Estados Unidos dijo que Shell recibiría autorización para comenzar las obras de preparación en Chukotka, pero que no puede explotar las áreas que contienen petróleo hasta que el gobierno certifique su sistema de contención de derrames de crudo.

El largamente esperado proyecto de Shell de US$4.500 millones para perforar en búsqueda de petróleo en el Ártico pareció estar cerca de dar frutos este año, pero la compañía se ha topado con algunos problemas.

"En este punto no sabemos qué va a ocurrir exactamente con Shell y si ellos van a poder completar un pozo en el Ártico este año", dijo el secretario del Interior, Ken Salazar, en una conferencia telefónica con periodistas.

Además de buscar modificaciones a sus permisos de calidad del aire por parte de la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos, la compañía aún está esperando que su barcaza de contención de derrames de crudo, el Arctic Challenger, sea aprobada por la Guardia Costera.

Sin el sistema de contención, el Departamento del Interior dijo que no permitirá que Shell perfore en búsqueda de petróleo en el Ártico.

Sin embargo, Shell dio la bienvenida a la decisión del gobierno de permitir que comience parte de la perforación.

"La decisión de la administración de aprobar las perforaciones iniciales en zonas no petroleras del Mar de Chukotka refleja la importancia nacional de entender los recursos energéticos frente a las costas de Alaska", dijo el portavoz del Shell Curtis Smith en un comunicado.

Shell pidió al Gobierno que extienda su temporada de perforación de crudo en Chukotka hasta más allá del plazo límite del 24 de septiembre actualmente vigente.

Salazar dijo este jueves que sería prematuro decidir sobre esa solicitud hasta que Shell reciba sus aprobaciones definitivas.