Nueva Delhi. El máximo tribunal de India permitió que 18 minas de mineral de hierro en el estado de Karnataka retomen sus actividades luego de una suspensión de más de un año por temores ambientales, dijo este lunes un juez de la Corte Suprema del país, lo que habilita la producción nuevamente de unos cinco millones de toneladas al año.

El potencial aumento en la producción en Karnataka no afectaría los inestables precios globales del mineral de hierro, a menos que el estado permita a los exportadores enviar el material crudo al extranjero.

India solía producir alrededor de 200 millones de toneladas anuales de mineral de hierro y exportaba cerca de la mitad, pero una serie de medidas drásticas sobre la minería ilegal y el deseo de Nueva Delhi de mantener el suministro para las plantas siderúrgicas locales han reducido abrumadoramente esa cifra.

Cuando India exportaba alrededor de 100 millones de toneladas anuales era el tercer mayor exportador del mundo.

La producción de las minas que reinician sus actividades se sumará al millón de toneladas mensuales generado por la estatal NMDC, a la que la Corte Suprema le habilitó la actividad desde el 6 de agosto del 2011.

El máximo tribunal indio también prohibió el año pasado las actividades de extracción de mineral de hierro en los distritos de Bellary, Chitradurga y Tumkur de Karnataka por violaciones medioambientales, y pidió a un ente del gobierno federal que lleve a cabo una evaluación de impacto ambiental.

"Es una orden positiva (...) Minas de otras categorías también comenzarán a abrir lentamente", dijo R.K. Sharma, secretario general de la Federación de Industrias Minerales Indias.

Sin embargo, es poco probable que la orden implique más exportaciones, dado que el ingrediente de la fabricación del acero escasea a nivel local y un impuesto del 30% a la exportación y tasas excesivas de transporte hacen que los envíos al exterior no sean viables.

"No espero para nada que se retomen ahora las exportaciones porque el consumo doméstico está en 30 millones de toneladas", dijo Sharma, quien agregó que el límite máximo para la producción fijado por la corte suprema es de una cantidad similar.

En US$89,40 por tonelada el viernes, el índice de referencia del mineral de hierro ha caído un 40% desde su pico de este año debido a que una desaceleración en China recorta la demanda del máximo importador.

La ausencia de exportaciones desde Karnataka, que representaba cerca de un cuarto del total de exportaciones de mineral de hierro desde India, ayudó a disminuir el impacto de la oferta india sobre los precios de referencia. La brecha fue cubierta por los mayores exportadores -Australia y Brasil-, y proveedores emergentes como Sudáfrica e Indonesia.