Nueva York. Microsoft acordó comprar a la firma de telefonía por internet Skype en US$8.500 millones, con lo que está pagando un alto precio para recuperar terreno frente a sus rivales como Google y Apple.

El interés de Microsoft en el deficitario pero popular servicio resalta la necesidad de ganar nuevos clientes para su software Windows y Office.

Skype, que posee un promedio de 145 millones de usuarios por mes y ha ganado espacio en pequeñas empresas, aplazó recientemente sus planes para lanzar una oferta pública inicial (OPI) y buscó otras opciones.

La firma, que planeaba inicialmente captar hasta US$1.000 millones con su OPI, también estuvo analizando asociarse con Facebook y Google. Esos acuerdos valoraban a Skype entre US$3.000 millones y US$4.000 millones.

Su servicio permite a las personas realizar llamados sin cargo alguno, pero también desarrolló servicios premium.

La compra daría a Microsoft un punto de apoyo en el potencialmente lucrativo mercado de videoconferencias, en momentos en que las empresas buscan maneras de comunicarse con menores costos.

"Es un activo estratégico y una medida defensiva", dijo el analista de BGC Financial, Colin Gillis. "Si pudieran ponerlo en Windows 8, les brinda una ventaja. Los ayuda en el mercado de las Tablet PC", agregó.

Skype podría ser combinado con software de Microsoft como el Outlook para seducir a usuarios corporativos, en tanto que las comunicaciones de voz y video podrían enlazarse con el dispositivo de juego en vivo Xbox de Microsoft.

A más largo plazo, Skype ofrecería a Microsoft otra ruta para desarrollar su presencia en el negocio móvil, un área en la que ya ha puesto mayor energía y recursos ante la amenaza de un menor uso del PC tradicional.

Skype se convertiría en una nueva división de negocios de Microsoft a cargo de Tony Bates, presidente ejecutivo de Skype, quien reportaría directamente a Steve Ballmer, presidente ejecutivo de Microsoft.

El acuerdo de Skype es el mayor en los 36 años de historia de la mayor compañía de software del mundo.

Precio. El precio de US$8.500 millones fue una sorpresa.

Aunque la suma no distorsionaría a la opulenta Microsoft, algunos analistas creen que es demasiado alta para una compañía que ha cambiado varias veces durante su relativamente corta vida.

Skype, que fue creada en el 2003, fue comprada por eBay Inc en el 2005 en US$3.100 millones.

El año pasado tuvo ingresos por US$860 millones, pero reportó una pérdida neta de US$7 millones, de acuerdo a datos presentado en el prospecto para la OPI.

En el 2009, eBay vendió una participación mayoritaria en Skype a un grupo inversor que incluye a Silver Lake en US$1.900 millones en efectivo más un bono por US$125 millones, reteniendo eBay un tercio.