Nueva York. Pronunciados descuentos y el julio más cálido en décadas impulsaron a los consumidores estadounidenses hacia los centros comerciales y ayudaron a muchas cadenas minoristas a anotar un saludable aumento mensual en sus ventas.

Las 25 cadenas minoristas que sigue Thomson Reuters reportaron un alza de 4,4% en las ventas de tiendas comparables, aquellas abiertas por al menos un año.

El crecimiento se ubicó en línea con las expectativas de analistas para julio, el mes que da el punto de partida a la relevante temporada de regreso a la escuela.

Las acciones de las empresas del sector cayeron. El índice de minoristas del Standard & Poor's cedió un 4,47%, en un mercado bursátil que entró en zona de corrección por la debilidad de la economía de Estados Unidos.

Los almacenes Costco y BJ's y la cadena de artículos de lujo Saks reportaron algunas de las mayores ganancias en ventas el mes, destacando la bifurcación del consumo en dos extremos.

Como contraparte, las tiendas por departamento y otras minoristas orientadas a la población de ingresos medios estuvieron entre las que decepcionaron.

"Las personas a las que les está yendo bien económicamente van a continuar gastando una buena porción y las familias que tienen menos van a continuar escogiendo y gastando sólo en lo que ellos necesitan versus lo que quieren", dijo Alison Paul, analista de Deloitte en Estados Unidos.

Las cifras de julio dieron optimismo a algunas cadenas como Target Corp, que esperan que la demanda se fortalezca en la temporada de regreso a la escuela, el segundo período de mejores ventas en el año después de la Navidad.

"Las ventas de la temporada de regreso a clases han tenido un sólido comienzo, lo que nos da confianza en las estrategias que hemos implementado y en nuestra capacidad de ejecutarlas", dijo el jueves el presidente ejecutivo de Target, Gregg Steinhafel.

La cadena de tiendas de descuento reportó un alza del 4,1% en sus ventas en tiendas comparables, un crecimiento mayor al esperado, y pronostica un incremento de hasta el 5 por ciento en ventas en tiendas comparables en agosto.

"Mi mamá está pagando las cuentas, y ellos me dicen que han tenido que reducir el gasto para destinar todo ese dinero a comprarme ropa", dijo Ed Rush, de 15 años, quien estaba comprando en una tienda de Target en Chicago.

Costco Wholesale Corp reportó un alza del 10% en sus ventas totales en julio en tiendas abiertas al menos hace un año, superando la estimación promedio de analistas de un aumento del 8,6%.

Por su lado, BJ's Wholesale Club reportó un aumento del 9,2% en ventas en tiendas comparables, mientras que los analistas apenas esperaban un alza del 6,6%.

La confianza del consumidor estadounidense cayó en julio a su punto más bajo en más de dos años al profundizarse las preocupaciones por el estancamiento de los salarios y el desempleo, según mostró un sondeo.

Esas preocupaciones pueden haberse reflejado en las cifras de ventas de minoristas como Kohl's Corp y Gap Inc, que decepcionaron a los inversores.

Las ventas en tiendas comparables muestran sólo una parte del negocio minorista. El líder del sector, Wal-Mart Stores Inc, y otros jugadores importantes como Best Buy Co Inc y Amazon.com, no reportan ventas mensuales.