Nueva York. Las mineras de cobre más grandes del mundo aumentaron la producción por tercer trimestre consecutivo a fines del año pasado, buscando sacar provecho de los altos precios del metal, que marcaron niveles récord, mostró este viernes un sondeo de Reuters.

Los reinicios de la producción y los proyectos de expansión de 11 de las mineras más grandes que cotizan en bolsa ayudaron a impulsar la producción en un 2% en el cuarto trimestre, mostraron informes corporativos el mes pasado.

Las cifras excluyen a la estatal Codelco de Chile , que representa alrededor del 11% de cobre extraído en el mundo.

Aunque pequeño, el aumento de producción es importante ya que sugiere que los mineros están comenzando a tener cierto éxito para compensar el empeoramiento de la calidad del mineral -incluyendo la del mayor productor, Freeport McMoRan- por medio de una mayor cantidad producida.

"Muchos de ellos están tratando de sacar cada libra de la tierra (...) incluso los productos de menor calidad", dijo Bart Melek, estratega de materias primas de TD Bank Financial Group.

La producción de las mineras, que extraen alrededor de una décima parte del cobre del mundo, se elevó a 2,0 millones de toneladas en el trimestre.

Codelco produjo 1,26 millones de toneladas del metal en los primeros nueve meses de 2010, en gran parte en línea con los 1,27 millones de toneladas producidos en el período de enero a septiembre de 2009.

Los precios del cobre en la Bolsa de Metales de Londres subieron a niveles récord el año pasado, superando el nivel de los US$9.000 por tonelada por primera vez en diciembre. Continuó con la escalada este año, alcanzando un máximo histórico de US$10.190 a mediados de febrero.

"Mientras el precio de las materias primas suba, la rentabilidad será bastante fenomenal", dijo el director ejecutivo de Casimir Capital, Wayne Atwell, quien tiene más de 35 años de experiencia en el campo del análisis de inversión para los metales y la minería.

"No hay una gran cantidad de capacidad ociosa porque el cobre es demasiado atractivo ahora", agregó.

Estrategias mineras.Pero esa estrategia ha variado de minera en minera.

Freeport McMoRan Copper & Gold, el segundo mayor productor mundial de cobre detrás de Codelco, vio un declive en su producción en el trimestre, debido a que los altos costos y la reducida calidad del mineral en su mina Grasberg, en Indonesia, afectaron los resultados.

"Lo que sucede a menudo cuando los precios suben bastante es que las compañías mineras van detrás de minerales de menor calidad", dijo Charles Bradford, analista de metales y acero de Bradford Research.

"Freeport está en esa categoría (...) ese fue el plan de la mina. No fue porque quisieran una menor producción", agregó.

También hubo expansiones en la mina chilena Collahuasi, cuyos accionistas incluyen a Xstrata, Anglo American y un consorcio japonés.

Collahuasi, la tercera mina de cobre del mundo planea invertir US$470 millones en un plan de exploración a 10 años cerca de su operación a tajo abierto, Rosario, en un intento por superar a la chilena Escondida como la mayor mina de cobre del mundo.

Escondida es propiedad en su mayoría de las gigantes mineras BHP Billiton y Rio Tinto.

Según el Grupo Internacional de Estudios del Cobre (ICSG por su sigla en inglés) la utilización de la capacidad minera global ha aumentado de forma constante desde julio del año pasado y se ubicó en un 84,5 por ciento en noviembre.

"Definitivamente hemos visto más incrementos en la producción minera a través de incrementos en la utilización de la capacidad", dijo Catherine Virga, analista de metales básicos de CPM Group en Nueva York.

Para ver gráfico de producción cobre hacer click en: http://r.reuters.com/gez38r

Para ver gráfico de existencias hacer click en: http://link.reuters.com/buz38r

Clientes de Thomson Reuters pueden ver datos de la producción de metales en el siguiente enlace: http://bond.views.session.rservices.com/mpd/)