Tokio. Toyota lanzó este lunes el automóvil híbrido con el más eficiente uso del combustible en todo el mundo, en otra señal de que la casa japonesa busca defenderse de la fuerte competencia de los modelos 100% eléctricos.

El auto compacto, llamado 'Aqua' en Japón y 'Prius C' en el extranjero, puede recorrer 35,4 kilómetros con cada litro de combustible, un rendimiento que supera los 32 kilómetros por litro del actual Prius.

Los rivales Nissan Motor Co y General Motors Co están buscando un espacio en el mercado de autos "verdes" con sus modelos eléctricos Leaf y Chevrolet Volt, aunque se espera que los volúmenes de ventas se mantengan bajos hasta que no caiga significativamente el valor de las baterías.

Toyota espera vender en Japón 12.000 unidades anuales del modelo Aqua, que sale al mercado con un precio que comienza en los 1,69 millones de yenes (US$21.600).

La firma japonesa, que domina el mercado de los híbridos, planea lanzar unos 10 nuevos modelos que usan gasolina y electricidad hasta el 2015.

La semana pasada, la empresa pronosticó un salto del 20% en sus ventas del 2012 al recuperarse del terremoto de marzo en Japón y las inundaciones en Tailandia, dos eventos que interrumpieron la producción alrededor del planeta.