Washington. La Tierra podría ser hogar de cerca de un billón de especies, de las cuales apenas se ha identificado la milésima parte del 1%, indicó este lunes un estudio de Estados Unidos.

El cálculo, publicado en la revista estadounidense Proceedings of the National Academy of Sciences, está basado en datos que representan más de 5,6 millones de especies microscópicas y no microscópicas de 35.000 sitios en los océanos y continentes del mundo, con excepción de la Antártida.

"Calcular el número de especies en la Tierra es uno de los grandes desafíos de la biología", indicó en una declaración el autor principal del estudio, Jay Lennon, profesor asociado de la Universidad de Indiana.

"Nuestro estudio combina las bases de datos más grandes disponibles con modelos ecológicos y nuevas reglas ecológicas sobre la relación entre la biodiversidad y la abundancia. Esto nos da un nuevo y riguroso cálculo del número de especies microbianas en la Tierra", dijo.

Muchos intentos anteriores, dijo Lennon, sencillamente ignoraban los microorganismos o tomaban como fuente bases de datos basadas en técnicas parciales o en extrapolaciones cuestionables.

El darse cuenta de que los microorganismos estaban significativamente mal representados causó una explosión en los nuevos esfuerzos de recolección de muestras microbiales en los últimos años, dijo el investigador.

Estos esfuerzos incluyen la colección de microorganismos relacionados con los seres humanos del Proyecto Microbioma Humano de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos; microorganismos marinos de la Expedición Oceánica Tara; y microorganismos acuáticos, terrestres y relacionados con huéspedes del Proyecto Microbioma Terrestre.

Estas fuentes de datos y muchas otras fueron compiladas para crear el inventario del nuevo estudio que reunió 20.376 esfuerzos de muestreo de bacterias, arqueas y hongos microscópicos y 14.862 esfuerzos de muestreo de comunidades de árboles, aves y mamíferos.

Los resultados del estudio también indican que en realidad, identificar todas las especies microbiales en la Tierra es un enorme desafío casi inimaginable.

Por ejemplo, el Proyecto Microbioma Terrestre, un proyecto multidisciplinario mundial para identificar organismos microscópicos, ha catalogado hasta ahora no menos de 10 millones de especies.

"De estas especies catalogadas, sólo cerca de 10.000 han sido cultivadas en laboratorio y menos de 100.000 tienen secuencias clasificadas", dijo Lennon.

"Nuestros resultados muestran que esto deja 100.000 veces más microorganismos a la espera de ser descubiertos y 100 millones por ser explorados por completo. Al parecer, la biodiversidad microbial es mayor de lo que jamás nos hubiéramos imaginado", añadió el investigador.