Río de Janeiro. Brasil planea lanzar en 2017 una sonda de exploración espacial que inicialmente orbitará un asteroide triple y después se posará en el mayor de los tres astros, según un artículo publicado hoy por varios de los responsables del proyecto en la última edición de la revista "Ciencia Hoje".

La llamada sonda "Aster" protagonizará la primera misión de exploración espacial del país, e incluirá a Brasil en el reducido grupo de naciones con capacidad de lanzar artefactos para explorar el espacio, según la revista científica, cuya edición más reciente comenzó a circular este martes.

La ambiciosa misión compromete a científicos de diferentes organismos, principalmente del estatal Instituto Nacional de Pesquisas (Investigaciones) Espaciales (INPE) y de la Universidad Estatal Paulista.

El proyecto tiene como base los avances tecnológicos alcanzados por el INPE en el desarrollo, el lanzamiento y la operación de satélites espaciales, así como en el desarrollo de propulsores espaciales.

El objetivo del "Aster" es llegar hasta el asteroide triple conocido como 2001-SN263, que está formado por un astro central (2,8 kilómetros de diámetro) y dos menores (1,1 y 0,4 kilómetros de diámetro) que lo orbitan.

Este asteroide le da la vuelta al sol cada 2,8 años, en una órbita que se extiende a una región entre Marte y Júpiter en una punta y a una región próxima a la Tierra en la otra.

La sonda brasileña necesitará dos años para llegar hasta el conjunto de asteroides y, tras orbitarlos durante un período, posará en el cuerpo principal, según los planes de los organismos involucrados en el proyecto.

El lanzamiento está programado para 2017 debido a que el 2001-SN263, descubierto en 2001 y sólo identificado como un asteroide triple en 2008, estará en 2019 en un punto a cerca de 150 millones de kilómetros de la Tierra.

"Se trata de una misión osada. Pocos países hicieron algo similar. Tan sólo tres sondas espaciales fueron enviadas para explorar asteroides", señaló el artículo firmado por los investigadores Elbert Macau, Othon Winter, Haroldo de Campos Velho y Alexander Sukhanov, éste último investigador también del Instituto de Investigaciones Espaciales de Rusia.

Las sondas lanzadas hasta ahora para explorar asteroides son la estadounidense Near-Shoemaker que posó en el asteroide Eros en 2000, la japonesa Hayabusa que tres años después envió imágenes y material del asteroide Itokawa, y la sonda estadounidense Dawn, que este año llegó hasta el asteroide Vesta.

La misión brasileña será la primera en tener como objetivo un asteroide triple.