Port Harcourt. El Ejército de Nigeria arrestó al líder de un grupo militante y a más de 50 de sus seguidores, quienes se cree estuvieron detrás del secuestro de 19 personas en el sector petrolero del Delta del Níger, dijo este sábado un funcionario.

Los rehenes -dos estadounidenses, dos franceses, dos indonesios, un canadiense y doce nigerianos- fueron liberados la noche de este miércoles tras haber sido retenidos por el líder del grupo conocido como Obese en un campamento del estado Rivers.

"Hemos arrestado a Obese y a algunos de sus muchachos, más de 50 de ellos", dijo a Reuters Timothy Antigha, portavoz de la fuerza de militares y policías en el Delta del Níger. El funcionario no dio más detalles y afirmó que emitiría un comunicado más tarde en el día.

Una fuente de seguridad declaró que Obese fue detenido con 51 de sus seguidores tras un tiroteo cerca de Bonny, Rivers.

"El Ejército lo tiene a él y a 51 de sus chicos y actualmente están trasladando a los criminales a Port Harcourt en botes escoltados por el Ejército", indicó la fuente, que pidió no ser identificada.

Las fuerzas armadas han dicho que tomaron el control de varios campamentos de militantes en el Delta del Níger, el corazón de la mayor industria de gas y petróleo de Africa, y que lanzarán más redadas para expulsar a los delincuentes.

Los disturbios en el Delta del Níger han socavado la credibilidad del presidente Goodluck Jonathan de cara a las elecciones del próximo abril. Jonathan es el primer jefe de Estado proveniente de la región petrolera y medió una amnistía con los rebeldes el año pasado.

Comandantes del principal grupo militante, el Movimiento por la Emancipación del Delta del Níger (MEND), aceptaron la amnistía. Al menos dos de ellos, Farah Dagogo y Boyloaf, fueron clave para negociar la liberación de los 19 rehenes.

Pero los insurgentes siempre están divididos y han empezado a surgir nuevos líderes, incluyendo Obese, ex miembro del grupo de Dagogo. El Ejército quiere asegurarse de que sus filas no logren avances como para restablecer sus campamentos en los humedales.