Nueva York. Una explosión en la mayor planta manufacturera de coque en Estados Unidos dejó al menos 15 personas heridas y forzó a una suspensión parcial de las operaciones de U.S. Steel en Clairton, Pensilvania, reportaron el miércoles medios locales.

Hubo un incendio en la batería número 2 B y aparentemente hubo gas inflamable que se encendió y explotó, dijo el director de la oficina de Manejo de Salud y Seguridad Ocupacional de Estados Unidos en Pittsburgh, Robert Szymanski, al Pittsburgh Post-Gazette.

Los heridos fueron llevados a hospitales de la zona, dijo la portavoz del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh, Gloria Kreps, al mismo diario.

Una portavoz de U.S. Steel Corp confirmó que hubo una explosión que desató un incendio en la planta Clairton y que dejó heridos. Pero declinó dar cifras o confirmar cualquier interrupción de operaciones y se limitó a decir que la compañía evaluará más tarde "la extensión de las reparaciones y el impacto en las operaciones".

La planta Clairton es la mayor instalación donde se fabrica coque en el país y opera 12 baterías de coque que producen cerca de 4,7 millones de toneladas anualmente, según la página web de U.S. Steel.

La planta abastece al mercado comercial de coque y a las instalaciones siderúrgicas de U.S. Steel.

El coque es un material a base de carbón que se utiliza junto al mineral de hierro para fabricar acero.

Todas las operaciones fueron suspendidas en la batería B, la más grande del complejo Clairton y que posee 75 hornos, dijo el administrador del Programa de Calidad del Aire del Condado de Allegheny, Jim Thompson, al Post-Gazette.

Un inspector del Departamento de Salud estaba en un remolque a unos 400 metros de la explosión, comentó.

"El dijo que las ventanas del remolque retumbaron muy fuerte cuando ocurrió la explosión", indicó Thompson.

Un video del canal de televisión WPXI mostró humo ascendiendo desde la planta y la zona, repleta de trabajadores de emergencia.

Representantes del Departamento de Bomberos de Clairton y de la industria siderúrgica estadounidense rechazaron hacer comentarios.

Una explosión ocurrida en septiembre en la planta causó la muerte de un contratista de mantenimiento en una zona de limpieza de gas, según Post-Gazette.

Joanne Panza, de 64 años, quien estaba en el extremo norte de la planta cerca de su casa, dijo al Post-Gazette que notó que el olor característico de la obra de coque se volvió sorprendentemente agrio.

"Puedo decirle esto, lo olí. Es mejor ahora, pero era un mal olor químico antes. El aire parece haberse despejado", declaró Panza.

Las acciones de U.S. Steel Corp subían más de un 1 por ciento, a 43,05 dólares, en las operaciones de la tarde en la Bolsa de Nueva York.