Soldados sirios y tropas blindadas entraron el sábado en un distrito controlado por los rebeldes en la ciudad de Aleppo, después de bombardear también en Damasco a unos insurgentes con la moral alta tras el atentado contra el círculo íntimo del presidente Bashar al-Assad.

Activistas en Aleppo, la mayor ciudad del país y el centro comercial del norte, dijeron que cientos de familias estaban huyendo de los barrios residenciales después de que los militares barrieran el distrito Saladin, que estuvo en manos de los rebeldes durante dos días.

También se informó de combates en el distrito pobre y densamente poblado de al-Sakhur.

"El sonido de los bombardeos no ha parado desde la noche. Por primera vez siento que Aleppo se ha convertido en una zona de batalla", dijo una ama de casa vía telefónica desde la ciudad.

La escalada de los combates en Aleppo podría suponer un nuevo desafío para Assad, que sigue recuperándose del asesinado de cuatro de sus altos mandos de seguridad y de un ataque rebelde de seis días a la capital, al cual llamaron "Volcán de Damasco".

El presidente no ha hablado en público desde los asesinatos, y no pudo asistir el viernes a la ceremonia funeraria de su cuñado y de otros dos altos funcionarios.

La lucha en Aleppo se produce mientras el secretario general de Naciones Unidas, Ban Ki-moon, anunció que había enviado al jefe de misiones de paz, Herve Ladsous, y a su principal asesor militar, el general Babacar Gaye, a Siria para evaluar la situación.

En Damasco, las fuerzas de Assad contraatacaron durante la noche. Los helicópteros y los tanques de los cohetes dirigidos, ametralladoras y morteros en los bolsillos de los combatientes rebeldes mal armados que se desplazaban por las calles a pie, atacando instalaciones de seguridad y bloqueos de carreteras.

Los residentes que recorrieron la ciudad el sábado dijeron que estaba realmente tranquila, aunque los disparos y las explosiones podían escucharse intermitentemente en algunas zonas.

La mayoría de las tiendas estaban cerradas y había poco tráfico, aunque más que en los últimos días. Algunos controles policiales, que habían sido abandonados a principios de semana, estaban ocupados de nuevo.

Muchas gasolineras estaban también cerradas, tras haberse quedado sin combustible, y las pocas que funcionaban tenían largas filas de vehículo esperando para repostar. Los residentes informaron también de filas en las panaderías y dijeron que los precios de las verduras se habían duplicado.

"Me siento deprimida y sola porque tengo que permanecer en el interior, porque fuera no hay nada bueno. Todo el mundo está deprimido también", dijo una mujer de unos 50 años que apoyaba a los opositores de Assad.

Un activista de la oposición dijo que se había vuelto a colar en el barrio de Midan, que las fuerzas de Assad recuperaron el viernes, sólo para encontrar su casa saqueada.

"Las puertas estaban rotas y entré en varias casas que estaban en las mismas condiciones", dijo Fadi Al-Wahed. "Las cajas fuertes estaban rotas, como los cajones y los muebles y las pantallas de televisión. Tres camiones del Ejército estaban aparcados bajo el puente de la carretera de circunvalación con el botín", sostuvo.

Cientos de muertos. El Observatorio Sirio para los Derechos Humanos, un grupo de la oposición que vigila la violencia en Siria, dijo que 240 personas habían sido asesinadas el viernes en todo el país, incluyendo 43 soldados.

El número de fallecidos de las últimas 48 horas, según el Observatorio, asciende a 550 personas, convirtiendo a los dos últimos días en los más sangrientos de los 16 meses de levantamiento popular contra Assad.

El miércoles, la explosión de una bomba mató a cuatro miembros del círculo próximo de familiares y lugartenientes del presidente, incluyendo a su poderoso cuñado, al ministro de Defensa y al jefe de inteligencia.

Desde el atentado del miércoles, los rebeldes se adentraron en el centro de la ciudad y se hicieron con el control de otras localidades. El jueves, capturaron tres puestos fronterizos con Irak y Turquía, en la primera vez que dominaron las fronteras del país.

El aumento de la violencia ha atrapado a millones de sirios, convirtiendo zonas de la capital en pueblos fantasma, y envió a decenas de miles de refugiados a la vecina Líbano.

El Consejo de Seguridad de la ONU aprobó la renovación por 30 días de la misión de observadores del alto el fuego, pero Ban ha recomendado cambiar el foco de su trabajo a la búsqueda de esperanzas para una solución política -admitiendo de hecho que no hay ninguna tregua que supervisar.

Los diplomáticos dijeron que solo se necesitarían la mitad de los 300 observadores desarmados para los propósitos de Ban, y muchos miembros de la misión de paz fueron vistos el sábado abandonando Damasco.

En declaraciones realizadas dos días después de que Rusia y China vetaran una resolución para imponer nuevas sanciones al régimen de Assad, Ban pidió al consejo de seguridad de la ONU que "redoblase esfuerzos para forjar un único camino hacia adelante y ejercer su responsabilidad colectiva".

"El Gobierno sirio ha fracasado manifiestamente en la protección de los civiles y la comunidad internacional tiene la responsabilidad colectiva de hacer valer la Carta de la ONU y actuar según sus principios", añadió.

Las potencias regionales y mundiales se están preparando para lo que podría ser la fase decisiva del conflicto, con la esperanza de derrocar a Assad sin desatar una guerra sectaria que podría extenderse a través de fronteras.

"El régimen está pasando sus últimos días", dijo Abdelbasset Seida, el líder del principal grupo de la oposición siria, el Consejo Nacional de Siria, en Roma, aventurando una dramática escalada de la violencia.

Un alto funcionario que desertó del Ejército de Assad dijo que el presidente ahora solo confiaba en un círculo íntimo de mandos leales, añadiendo que "la caída del régimen se está acelerando como una bola de nieve".

Pero el general Mustafa Sheikh dijo también que las fuerzas gubernamentales transportaron armas químicas a todo el país para su posible uso contra las fuerzas rebeldes.

Sus comentarios no pudieron ser verificados, pero Israel dijo el viernes que consideraría una acción militar si fuese necesario para asegurarse que los misiles sirios o las armas químicas no lleguen a los aliados de Assad en el Líbano, el movimiento islamista chiita Hezbolá.