Gladstone. Grandes partes de la costa noreste de Australia estaban inundadas este domingo en un creciente desastre ambiental, mientras miles de residentes huyen de sus casas para evitar las aguas de un diluvio navideño.

El tesorero del estado de Queensland, Andrew Fraser, describió las inundaciones como un "desastre de proporciones bíblicas" y dijo que el costo final superaría los 1.000 millones de dólares australianos (US$980 millones).

El pueblo de Rockhampton, 600 kilómetros al norte de la capital estatal Brisbane, y con una población de 77.000 personas, estaba aislado y se espera que un 40% de sus casas se inunden en los próximos días en aguas que superarían los nueve metros de profundidad.

La oficina meteorológica de Australia dijo que las aguas de las inundaciones en el pueblo podría llegar al nivel de nueve metros este lunes y a un máximo de 9,4 metros este miércoles, un nivel similar al de inundaciones que ocurrieron en 1991 y 1954.

Partes del estado de Queensland podrían permanecer aisladas durante días por las inundaciones, que han tenido un impacto devastador en la economía estatal, golpeando duramente a la minería de carbón y la agricultura.

Se confirmó la muerte de una persona, una mujer de 41 años que desapareció cuando su vehículo intentó cruzar el desbordado río Leichhardt. La policía dijo que su cuerpo fue hallado a dos kilómetros de distancia.

La lluvia disminuyó, pero las aguas están bajando gradualmente a través de los ríos del estado hacia la costa.

Caminos y vías férreas han sufrido cortes a lo largo de la costa este, mientras que Rockhampton, en la boca del río Fitzroy, se inundaba lentamente. Las aguas ya alcanzaban los 8,8 metros en algunas zonas.

El alcalde Brad Carter dijo que el pueblo estaba aislado y el nivel del río subía más rápido de lo esperado. En una carrera contra el tiempo, personas ubicaban sacos de arena para contener las aguas.

Visto desde el aire, plantaciones y poblados estaban inundados, y sólo eran visibles tejados y las copas de árboles, en algunas zonas era posible distinguir señales de caminos de color amarillo sobre la superficie del agua color café.

Miles se han visto obligados a abandonar sus casas por el desastre, que en la última semana había sumergido un área mayor a la de Francia y Alemania y había trastornado las vidas de más de 200.000 personas.

Con más de una decena de pueblos bajo el agua, se han habilitado rápidamente centros de evacuación, mientras que aeronaves del Ejército estaban a la espera para ayudar con las evacuaciones.

Alertas de inundaciones también fueron emitidas para zonas del Territorio Norte, mientras que el oeste del país, los productores de crudo y gran se han visto obligados a suspender la producción por fuertes vientos llevados por un ciclón tropical.