Santiago. El radiotelescopio ALMA, en la desértica Región de Atacama de Chile, informó este miércoles que obtuvo las primeras imágenes de 100 galaxias de las más antiguas y activas en la formación de estrellas.

"Estas galaxias tienen una importancia clave para nuestro conocimiento de la formación y evolución de las galaxias a lo largo de la historia del Universo, pero el polvo las oscurece y hace difícil su identificación con telescopios de luz visible", detalló.

"Para lograrlo, los astrónomos deben utilizar telescopios que observen la luz en longitudes de onda más largas", indicó el observatorio en un comunicado.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), descrito como el mayor proyecto astronómico del mundo, es fruto de una asociación internacional entre Europa, Norteamérica y Asia del Este, en colaboración con Chile.

Está compuesto por un conjunto de 66 radiotelescopios de 7 y 12 metros de diámetro destinados a observar longitudes de onda milimétricas y submilimétricas.

"Los astrónomos han esperado este tipo de datos durante una década. ALMA es tan potente que ha revolucionado la forma en que observamos esas galaxias, incluso cuando el conjunto del telescopio aún no había terminado de completarse, como fue el caso de estas observaciones", dijo Jacqueline Hodge (Instituto Max-Planck de Astronomía, Alemania) autora principal del artículo que presenta los resultados de ALMA.

Con la utilización de 16 de las 66 antenas en la fase inicial del proyecto, el equipo de astrónomos no sólo pudo identificar qué galaxias tenían regiones activas en formación de estrellas, sino que en más de la mitad de los casos, descubrieron qué numerosas galaxias con formación estelar habían sido confundidas con una sola en observaciones previas.

"Antes pensábamos que las más brillantes de estas galaxias formaban estrellas con una intensidad miles de veces mayor que la de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, corriendo el riesgo de autodestruirse", afirmó por su parte el investigador Alexander Karim, de la Universidad de Durham, en Reino Unido.

"Las imágenes de ALMA revelan múltiples galaxias, más pequeñas, formando estrellas a ritmos más razonables", agregó Karim.

Los resultados conforman el primer catálogo estadístico fiable de galaxias polvorientas de formación estelar en el universo temprano, y proporcionan una base vital para futuras investigaciones de las propiedades de estas galaxias en diferentes longitudes de onda, sin riesgo de malas interpretaciones, debido a que varias galaxias puedan aparecer como una sola.