Nueva Orleans. La tormenta tropical Isaac estaba cerca de convertirse en un huracán mientras golpeaba este martes la costa del Golfo de Estados Unidos y se esperaba que tocara tierra en la zona de Nueva Orleans, siete años después de que la ciudad fuera devastada por el huracán Katrina.

Los vientos arremolinados y lluvias de Isaac podrían representar una importante prueba de los nuevos sistemas de control de inundaciones de Nueva Orleans y los diques reforzados.

Meteorólogos del Centro Nacional de Huracanes (CNH) de Estados Unidos mostraron que la tormenta tocará tierra este martes a última hora o principios del miércoles cerca del sudeste de Luisiana.

Compañías de energía evacuaron plataformas petroleras costa afuera y cerraron refinerías en la costa del Golfo de Estados Unidos mientras la tormenta amenazaba con impactar el cinturón de refinación de petróleo.

Mientras los mercados evaluaban el potencial de Isaac para reforzar los suministros de combustible, los precios internacionales del contrato Brent subían hacia los 113 por barril.

"Isaac probablemente se convierta en un huracán más tarde en el día", dijo el centro de huracanes.

La tormenta estaba ubicada a unos 170 kilómetros al sudeste de la boca del río Misisipi, con vientos máximos sostenidos de 110 kilómetros por hora (kph). Isaac se movía hacia el noroeste a una velocidad de cerca de 11 kph, dijo el CNH.

Se espera que la lluvia y la fuerza de la tormenta tropical se extiendan por la región en las próximas horas, elevando la amenaza de inundaciones.

Isaac podría dirigirse directamente hacia Nueva Orleans, que aún lucha por recuperarse totalmente del huracán Katrina, que azotó a la ciudad el 29 de agosto del 2005, dejando más de 1.800 muertos y provocando daños por miles de millones de dólares a lo largo de la costa.

Evacuar. Las autoridades han instado a miles de residentes en zonas bajas a evacuar, advirtiendo que la tormenta podría inundar las ciudades en al menos tres estados de la costa del Golfo con marejadas de hasta 3,6 metros.

Isaac también amenazaba con dejar caer fuertes lluvias, posiblemente con hasta 50 centímetros en algunas zonas, lo que podría desencadenar inundaciones en algunas áreas costeras.

Los residentes de las comunidades costeras desde Luisiana a Misisipi se abastecían de alimentos y agua y trataban de asegurar sus casas, automóviles y barcos.

En Nueva Orleans, una fila constante de vehículos abandonaba la ciudad por una autopista hacia Baton Rouge en busca de tierras más altas. Otros se preparaban, o se veían obligados a capear la tormenta.

La tormenta se fortalecería en un huracán de categoría 1, el más bajo de los cinco niveles de Saffir-Simpson de intensidad de huracán, con vientos máximos sostenidos de 137 kilómetros por hora.

Aunque eso sería muy inferior a la intensidad de Katrina, una poderosa tormenta de categoría 3, la enorme extensión del sistema Isaac ha llevado a los meteorólogos a predecir inundaciones.

"Nuestros vuelos fueron cancelados por lo que vamos a estar aquí", dijo Karen Foley, una turista de 23 años de edad, quien tenía previsto viajar a casa en Nueva Jersey con un amigo. "Sólo estamos esperando que la ciudad no sea golpeada de nuevo. No se lo merece", dijo.

Isaac dejó al menos 22 muertos y provocó inundaciones y daños significativos en Haití y República Dominicana.