Salt Lake City. Un pelotón de fusilamiento mató este viernes a un condenado por doble homicidio en Utah, en la tercera ejecución por estos medios en Estados Unidos desde 1976.

Ronnie Lee Gardner, de 49 años, fue declarado muerto a las 12.20 hora local (06.20 GMT) tras recibir disparos en el pecho de un pelotón de cinco hombres en la prisión del estado de Utah en Draper, un barrio de Salt Lake City, dijo a los periodistas Steve Gehrke, portavoz del Departamento Correccional de Utah.

Gardner fue condenado a muerte por el asesinato de un abogado durante un sangriento intento de fuga en 1985, y eligió el fusilamiento como método de ejecución antes de que éste fuera prohibido por el estado y sustituido por la inyección letal.

La última esperanza de ser indultado acabó cuando la Corte Suprema de Justicia le negó una apelación de último momento.

Antes de ser ejecutado, Gardner fue atado a una silla de metal negra, encapuchado y se le colocó un blanco sobre el pecho.

Cinco hombres le dispararon con rifles calibre .30, aunque una de las armas llevaba balas de fogueo para que los miembros del pelotón no supieran si disparaban o no una bala letal.

Gardner cenó un bistec, una cola de langosta, tarta de manzana, helado de vainilla y un refresco el jueves, y luego decidió no comer nada hasta su ejecución.

El jueves, el gobernador de Utah, Gary Herbert, que no tiene el poder de conmutar una condena a muerte o un perdón a un condenado, negó la petición de Gardner de que la ejecución fuera pospuesta.

"Basado en una cuidadosa revisión, no hay nada en los materiales provistos esta mañana que no haya sido considerado y decidido por la Junta de Perdones y Libertad Condicional o por numerosas cortes", dijo Herbert en un comunicado escrito difundido por su oficina.

"El señor Gardner ha tenido una oportunidad justa y plena para que su caso sea considerado por numerosos tribunales", dijo el gobernador.

"Acto barbárico". Como otros estados de EE.UU. donde la pena de muerte está en vigor, Utah usa ahora la inyección letal como primer método de ejecución. Sólo Oklahoma ofrece aún el fusilamiento como alternativa.

Los fusilamientos en Utah ocuparon la primera plana de la prensa internacional en 1977, cuando fue ejecutado el doble homicida Gary Gilmore.

Gilmore, que pidió que el estado le aplicara la sentencia a muerte, fue la primera persona ejecutada después de que la Corte Suprema reinstaurara la pena de muerte un año antes.

"Lo considero algo bárbaro", dijo el obispo John C. Wester de la diócesis católica de Salt Lake City en una entrevista.

"Si se va a ejecutar la pena de muerte, la inyección letal sería una forma más humanitaria", declaró Wester en referencia al pelotón de fusilamiento: "Representa en nuestra consciencia la violencia que las armas causan en nuestras vidas", dijo Wester.

Gardner fue sentenciado a muerte por el asesinato de Michael Burdell, a quién baleó cuando trataba de escapar de una corte. Gardner se encontraba allí para enfrentar una acusación por la muerte del cantinero Melvyn Otterstrom y finalmente fue condenado por ese caso también.

El hijo de Otterstrom, Jason, estuvo presente en la ejecución. Algunos parientes de Gardner realizaron una vigilia con velas junto a la prisión en las horas previas a su fusilamiento.