Bruselas. Washington espera concluir sus operaciones de combate en Afganistán antes de finales del 2013, dijo el miércoles el secretario de Defensa estadounidense, Leon Panetta, estableciendo un nuevo hito en la finalización gradual de la guerra más larga que ha librado Estados Unidos.

El cronograma descrito por Panetta sería la primera vez que Estados Unidos declara que va a adoptar un rol de apoyo, formación y asesoramiento de las tropas afganas para el 2013.

Sus declaraciones fueron dadas a conocer en momentos en que aliados como Francia parecen estar buscando salir de Afganistán y el presidente Barack Obama está deseoso de mostrar a los votantes que la participación estadounidense está concluyendo.

"Nuestro objetivo es completar todo el proceso de transición en el 2013 y luego ojalá, entre mediados y finales del 2013, podremos hacer una transición de un papel de combate a un rol de formación, asesoramiento y ayuda", dijo Panetta a los periodistas que viajaban en su avión hacia Bruselas, a una reunión de ministros de Defensa de la OTAN.

Los comentarios de Panetta fueron a dados a conocer días después de que el presidente francés, Nicolas Sarkozy, quien se enfrenta a una difícil campaña de reelección, anunció que retiraría las tropas francesas de Afganistán a finales del 2013.

Cuatro soldados franceses murieron el mes pasado a manos de un soldado afgano renegado.