Washington. El favorito para la candidatura presidencial republicana Mitt Romney borró la ventaja de Rick Santorum entre los votantes del estado natal de su rival, Pensilvania, donde el próximo mes se realizará una primaria clave, según un sondeo divulgado el miércoles.

Santorum, que representó al estado en el Congreso durante 16 años hasta que fue derrotado en una elección en el Senado en el 2006, vio su margen de 29 puntos porcentuales achicarse a 2 puntos en febrero, según la encuesta de la Facultad Franklin and Marshall conducida en Lancaster, Pensilvania.

La primaria del estado se celebrará el 24 de abril, junto a otros estados liberales del noreste como Nueva York y Connecticut, donde Romney es el favorito.

Si Santorum pierde o logra una magra diferencia en Pensilvania, los líderes del partido Republicano lo presionarán para que abandone la carrera.

El 30 por ciento de los posibles votantes republicanos dijeron que votarían por Santorum y el 28 por ciento por Romney, creando un empate estadístico, de acuerdo al sondeo.

En febrero, Santorum superaba a Romney por 45 a 16 por ciento en los sondeos de intención de voto.

La caída de Santorum en Pensilvania puede atribuirse a su énfasis en el conservadurismo social el último mes, opinó el director de la encuesta. En y alrededor de Filadelfia, los republicanos son moderados en temas como el derecho al aborto y el matrimonio homosexual.

"Estos temas culturales no son populares con los votantes en la parte este del estado", dijo Terry Madonna, profesor de la Facultad Franklin and Marshall.

El sondeo incluyó a 505 votantes republicanos registrados de Pensilvania y tuvo un margen de error de más o menos 4,2 puntos porcentuales.

Santorum tuvo mejores resultados en el centro y el oeste de Pensilvania y Romney sacó un mayor porcentaje en las partes sureste y noreste del estado. Casi un cuarto de los votantes respondieron que aún estaban indecisos.

"Muchos votantes republicanos quieren que esto termine. Ven esto como divisivo. No creen que esto ayude a su candidato para nada", dijo Madonna.