La Habana, Xinhua. El presidente cubano Raúl Castro encabezó este jueves el homenaje al extinto mandatario venezolano Hugo Chávez, celebrado en la Plaza de la Revolución "Antonio Maceo" de la ciudad oriental de Santiago de Cuba.

Castro, de 81 años, depositó una rosa blanca ante una fotografía con el rostro alegre de Chávez, quien falleció el martes en el Hospital Miltar de Caracas a los 58 años debido a complicaciones respiratorias tras ser operado por cuarta vez contra el cáncer el pasado 11 de diciembre en La Habana.

El presidente de los Consejos de Estado y de Ministros de Cuba rindió tributo en compañía del primer secretario del Partido Comunista en la provincia de Santiago de Cuba, Lázaro Expósito.

A continuación, la población santiaguera desfiló frente a la imagen de Chávez para dar su último adiós al líder bolivariano, ceremonia que se reproduce este jueves en las principales plazas de las 15 provincias de la isla.

Este "sentido y patriótico" homenaje en toda la nación caribeña es transmitido en vivo por la televisión cubana en una programación especial.

El tributo póstumo se extenderá hasta las 20:00 hora local (0100 GMT del viernes), en medio del duelo oficial (miércoles y jueves) y nacional (viernes) decretado por el gobierno.

En una declaración oficial, el Ejecutivo señaló que el deceso de Chávez se recibió con "hondo y lacerante dolor" y aseguró que Cuba guardará "eterna lealtad" a la memoria y al legado del Comandante Presidente Chávez y persistirá en sus "ideales de unidad de las fuerzas revolucionarias y de integración e independencia de Nuestra América".