Novo-Ogaryovo, Rusia. Rusia multiplicará sus esfuerzos por explorar el sistema solar y buscará una mayor participación en el mercado de lanzamientos espaciales durante la próxima década, dijo el jueves el primer ministro Vladimir Putin.

Hablando con miras al 50 aniversario del vuelo de Yuri Gagarin, el primer hombre en viajar al espacio, Putin dijo que los planes de Rusia van más allá de transportar tripulaciones a la Estación Espacial Internacional.

"Rusia no debería limitarse a sí misma al rol de un transportista espacial internacional. Necesitamos aumentar nuestra presencia en el mercado espacial global", dijo el primer ministro a funcionarios en su residencia en las afueras de Moscú.

Rusia, una nación rica en energía, tiene un presupuesto espacial de 200.000 millones de rublos (US$7.090 millones) para el 2010-2011, el cuarto más grande del mundo después de la NASA estadounidense, la Agencia Espacial Europea y Francia, según Putin.

"Ese tipo de recursos nos permiten fijarnos metas serias"; dijo.

Putin dijo que Rusia hace actualmente 40% de los lanzamientos espaciales y quiere aumentar hasta 50% su participación en lo que describió como un mercado de US$200.000 millones.

Rusia, que ha usado el Cosmódromo de Baikonur en la ex república soviética de Kazajistán para todos los lanzamientos tripulados desde Gagarin, comenzará a enviar hombres al espacio en 2018 desde una nueva plataforma que está construyendo en Vostochny, en el este de Liberia.

"Vale la pena recordar que nuestras estaciones automáticas en las décadas de 1950 y 1970 fueron las primeras en llegar a la Luna, Marte y Venus. Esos logros están escritos para siempre en la historia de la investigación espacial", dijo Putin.

"Ahora Rusia está volviendo a investigar los planetas del sistema solar", añadió.

El fallecido cosmonauta Gagarin se convirtió el 12 de abril de 1961 en el primer hombre en viajar al espacio, orbitando la Tierra en un vuelo de 108 minutos que asombró al mundo y subió la vara en la carrera espacial entre Estados Unidos y la Unión Soviética.

Medio siglo después, Rusia se convertirá en el único país en transportar tripulaciones a la estación espacial cuando la NASA interrumpa este año su programa de transbordadores.

Un cohete Soyuz con el retrato de Gagarin se acopló más temprano el jueves con la Estación Espacial Internacional, llevando dos cosmonautas rusos y un astronauta estadounidense.