Londres. Algo menos de 1,3 millones de personas morirán de cáncer en Europa este año, en momentos en que la tasa de mortalidad por la enfermedad está en descenso, dijeron el miércoles investigadores.

Las cifras mejoran otras previas, salvo en el caso de las mujeres, que están muriendo más de cáncer de pulmón en todos los países salvo en el Reino Unido.

La tendencia a la baja en los índices de mortalidad por cáncer en la región se debe principalmente a la caída de la mortalidad por casos de cáncer de mama en las mujeres y de cáncer de pulmón y colorrectal en los hombres.

Sin embargo, el número global de muertes probablemente siga en cifras similares a las de hace cuatro años porque la población está envejeciendo y también está creciendo, dijeron los expertos, y el número de mujeres que mueren de cáncer de pulmón se está incrementando de forma sostenida, salvo en Gran Bretaña.

"Pese a estas tendencias favorables en los índices de mortalidad por cáncer en Europa, el número de muertes sigue más o menos estable, debido al envejecimiento de la población", dijo Carlo La Vecchia, de la Universidad de Milán, que encabezó el estudio.

Las tasas de mortalidad por cáncer en los países ricos se están viendo reducidas por el acceso a mejores medicamentos y por el uso más amplio de programas de diagnóstico por imagen para detectar antes los tumores, lo que hace más fácil tratarlos antes de que se extiendan a otras partes del organismo.

Los investigadores pretenden repetir el estudio para predecir las muertes por cáncer para el 2012 porque conocer de forma precisa el número de muertes puede ayudar a los países a destinar recursos y estrategias para prevenir, tratar y controlar la enfermedad.

Para este año, La Vecchia señaló que había una brecha entre índices de muerte por cáncer más bajos en el oeste de Europa y otros más altos en el centro y este de la región.

"Probablemente persista en el futuro inmediato", dijo en un comunicado sobre los hallazgos.

El equipo de La Vecchia empleó un modelo matemático nuevo para predecir la mortalidad por cáncer. Los expertos contemplaron las cifras generales en los 27 estados miembros de la Unión Europea y a nivel individual en seis países: Francia, Alemania, Italia, Polonia, España y Gran Bretaña.

Sus hallazgos, publicados en la revista sobre cáncer Annals of Oncology, predijeron que habría 1.281.466 muertes por cáncer en la UE en el 2011, frente a 1.256.001 del 2007.

Si trasladamos estas cifras a patrones estandarizados cada 100.000 habitantes, muestran que este año habrá una caída frente a las cifras del 2007, de 153,8 cada 100.000 a 142,8 cada 100.000 hombres, y de 90,7 a 85,3 por cada 100.000 mujeres, lo que equivale a una caída masculina del 7 por ciento y femenina del 6 por ciento.

Sin embargo, las tendencias del cáncer de pulmón son preocupantes. El Reino Unido ha registrado la tasa de muerte más elevada en mujeres durante una década y ahora está viendo cómo esos niveles se estabilizan, dijeron los expertos, pero los casos de cáncer pulmonar en mujeres están creciendo en toda la región.

El cáncer de pulmón está a menudo causado por el tabaquismo o la exposición al humo del tabaco.
Sólo aproximadamente un 15 por ciento de los pacientes con cáncer pulmonar sobreviven cinco años después del diagnóstico, en parte porque la enfermedad a menudo se expande en silencio por años antes de que se detecten síntomas claros de la enfermedad.