El próximo 20 de abril se celebrará por quinta ocasión el Día de la Lengua China, idioma que se calcula surgió hace 5.000 años y que tiene alrededor de 845 millones de hablantes nativos en China, el 23,6% de la población mundial.

La Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco) estableció en el año 2010 los días para la celebración de sus seis idiomas oficiales: inglés, ruso, árabe, francés, español y chino. El objetivo es impulsar el multilingüismo y la diversidad cultural, así como promover el uso igualitario de los idiomas oficiales de la ONU en sus foros.

De acuerdo con el estudio "Ethnologue" del Instituto de Verano de Lingüística (SIL) estadounidense, para 2014 el mandarín, que es el idioma chino estándar, era hablado por 850 millones de personas como primera lengua.

Aunque China tiene unos 1.300 millones de habitantes, no todos pueden hablar el mandarín. Las autoridades de educación y de lenguas calculan que cerca de 30% de los chinos no se pueden comunicar en ese idioma porque sólo dominan sus lenguas nativas.

Desde hace 17 años años aproximadamente, el gobierno central chino ha impulsado el dominio del mandarín estándar en el país para mejorar la comunicación entre la población china.

Sin embargo, si se considera a quienes lo hablan como segunda lengua, a sus hablantes en Singapur, donde es uno de los cuatro idiomas oficiales, y a la diáspora en Asia del Sudeste (Malasia, Indonesia y Tailandia), la cifra es de alrededor de 1.350 millones.

Internet World Stats señala que hasta el 31 de diciembre de 2013, el total mundial de los usuarios de internet era de 2.802 millones 478.934. La cantidad de usuarios de chino llegaba a 649,4 millones, o 23,2% del total, para ubicarse en segundo lugar sólo después del inglés que contaba con 800,6 millones.

Una cifra similar reportó en 2014 el trigesimoquinto "Informe de Estadísticas de Desarrollo de Internet-China" (CNNIC, por sus siglas en inglés) de la Academia de Ciencias de China. El informe especifica que el crecimiento fue de 30 millones con respecto al año previo.

CNNIC indicó que la creciente penetración del chino en el mundo se debe en parte al crecimiento de internet móvil, porque el 80 por ciento de los usuarios, 557 millones, utiliza teléfonos inteligentes y tabletas para conectarse.

[[wysiwyg_imageupload:5606:]]

Idioma chino de larga historia. La conmemoración de la lengua china promovida por la Unesco coincide con la celebración en el calendario chino del Guyu, que en chino significa "lluvia del mijo".

De acuerdo con la leyenda, el emperador Amarillo, conocido como Huangdi en Occidente, y que según la tradición reinó desde el año 3698 a 2598 a.C., encargó a su historiador oficial Cangjie la tarea de crear caracteres para la escritura china pues estaba descontento con el método de registro de la información a través de cuerdas.

Un día, mientras estaba sentado a la orilla de un río, Cangjie vio a un ave fénix que volaba con un objeto en el pico. El historiador vio que lo que tenía delante de él era la impresión de una huella y con la ayuda de un cazador determinó que se trataba de un Pixiu, distinta por completo de cualquier otra criatura viva.

Inspirado en esto, Cangjie pensó que si podía capturar en un dibujo las características concretas que define a cada cosa que existe sobre la tierra. Sería indudablemente la forma perfecta de carácter para la escritura.

Después de un tiempo, Cangjie había conseguido recopilar una larga lista de caracteres para la escritura y se presentó así ante el emperador Amarillo con un sistema completo de caracteres. Entonces, el emperador satisfecho llamó a los primeros ministros de cada una de las nueve provincias de aquel tiempo para que Cangjie les enseñara este nuevo sistema de escritura. Se dice que cuando Cangjie inventó los caracteres, las deidades y los fantasmas "bramaron y del cielo llovió mijo".

El lingüista Jerry Norman señala que están inventariados 50.000 caracteres diferentes, de los que 10.000 son utilizados en la lengua culta y 3.000 en el lenguaje corriente.

Para estar alfabetizado en idioma chino sólo se necesitan conocer entre 3.000 y 4.000 caracteres.

[[wysiwyg_imageupload:5607:]]

Institutos Confucio, una puerta a la cultura china. Otro de los pilares del crecimiento de los hablantes de chino en el planeta se debe a la iniciativa del gobierno chino de abrir Institutos Confucio en varios países.

La iniciativa surgió con el desarrollo económico de China y el fortalecimiento de sus vínculos con otras naciones, lo que derivó en la necesidad de una mayor divulgación y aprendizaje del idioma chino.

El Instituto Confucio tiene el objetivo de promover y enseñar la cultura e idioma chinos en todo el mundo. Ofrece cursos del idioma, capacitación a profesores, certificación del idioma a través del examen HSK e información acerca de China contemporánea. También ha incluido recientemente en algunas de sus sedes clases y tratamientos de medicina tradicional china, así como de caligrafía, cocina, taijiquan, kung fu, ping pong y danzas tradicionales chinas.

Bajo el amparo del Ministerio de Educación de China, y luego de establecer en junio de 2004 un instituto piloto en Tashkent, Uzbekistán, se abrió el primer Instituto Confucio el 21 de noviembre de 2004 en Seúl, capital de la República de Corea. Desde entonces se han abierto cientos en todo el mundo.

De acuerdo con la oficina principal en Beijing del Instituto Confucio Hanban (abreviatura coloquial de Oficina Nacional para la Enseñanza del Chino como Lengua Extranjera o NOTCFL, por sus siglas en inglés), existen 149 institutos en Europa, 97 en Estados Unidos, donde se encuentra la mayor concentración, 95 en Asia, 38 en Africa y 17 en Oceanía.

El Instituto Confucio ha sido reconocido por su labor para la difusión del idioma chino. El 29 de septiembre pasado, durante la entrega de   premios "Homenaje al Estudio Sinológico-Primera Gran Ceremonia del Estudio Sinológico de Chinos de Todo el Mundo 2014", organizada por la academia Yuelu de Changsha, el Instituto Confucio fue galardonado con el Gran Premio del Año por la Influencia en Ultramar".

[[wysiwyg_imageupload:5608:]]

Institutos Confucio en América Latina. El primer Instituto Confucio en América Latina se creó en 2006 en la ciudad de México con el fin de fomentar la enseñanza del idioma chino y de fortalecer los crecientes vínculos de China con la región.

De acuerdo con el director ejecutivo del Centro Regional del Instituto Confucio para América Latina, Sun Xintang, existen actualmente 31 Institutos Confucio y 14 Aulas Confucio en once naciones latinoamericanas, la mayor parte de ellas con sedes en universidades locales en colaboración con el Instituto Confucio Hanban.

Los institutos tienen como función la enseñanza del idioma chino y la difusión de la cultura china, además de fomentar una mayor colaboración entre instituciones y universidades locales.

El interés en América Latina por aprender chino se ha incrementado con los años ante el interés que despierta la cultura china y el rápido desarrollo comercial entre China y los países latinoamericanos.

Actualmente la gama de latinoamericanos que estudian chino va desde niños de enseñanza primaria hasta estudiantes de doctorado y pos doctorado.

Luego de la llamada "fiebre por aprender chino" en América Latina surgió una corriente de interés por el llamado "idioma del futuro", debido al incremento de los lazos comerciales y culturales de China y la región latinoamericana.

Para la profesora Midori Chang, del Instituto Cultural Chino Huaxia de la ciudad de México, "dentro de unos años, además del inglés, el mandarín se posicionará como uno de los idiomas con mayor peso a nivel internacional, permitiendo a quienes lo hablen tener mayores herramientas para defenderse en el mundo laboral".