Caracas. La cantidad de fallecidos por un accidente de un avión de la aerolínea estatal venezolana Conviasa ascendió el martes a 17, tras la muerte de dos personas que sufrieron heridas el día previo cuando la aeronave se estrelló poco antes de aterrizar, dijeron autoridades.

La aeronave, un ATR 42 de Conviasa que había despegado de la turística isla de Margarita, se estrelló el lunes con 51 personas a bordo en uno de los patios de la siderúrgica estatal Sidor, a unos 10 kilómetros del aeropuerto internacional de la suroriental Ciudad Guayana .

La cantidad de pérdidas de vidas reportada el lunes fue de 15 personas. "El accidente ha dejado enlutadas ya a 17 familias, ya tenemos un total de 17 fallecidos y 34 heridos", dijo el ministro de Transporte y Comunicaciones, Francisco Garcés, a la emisora local Unión Radio. "Hay otros con mayores lesiones que se están recuperando", agregó el funcionario.

El accidente aéreo, que ocurrió con 47 pasajeros y cuatro tripulantes a bordo, fue el primero de un avión de Conviasa en seis años de operaciones y sus causas son todavía desconocidas.

El presidente Hugo Chávez declaró tres días de duelo nacional tras enterarse del suceso.

Conviasa emitió un comunicado el martes agradeciendo a los trabajadores de Sidor, la mayor siderúrgica de la región Andina y El Caribe, que ayudaron en el rescate de los sobrevivientes.

"Conviasa agradece particularmente a los obreros de Sidor, quienes arriesgando su propia vida y con un comportamiento propio de héroes, contribuyeron significativamente a rescatar a los 36 sobrevivientes de este accidente", dijo la empresa.

Testigos relataron que varios trabajadores de Sidor se acercaron a los restos del avión en llamas para evacuar a los heridos.

"Sentí un fuerte temblor, salí y vi que en el patio de almacenamiento había caído un avión, no pensé en nada, sólo en sacar a esa gente que a gritos pedía que la salvara, que la sacara de allí", contó Oscar Crespo, uno de los improvisados socorristas, a una televisión local.

"Las saqué arrastrándolas como podía, porque muchas tenían brazos y piernas fracturadas", agregó.

El ministro había adelantado que el martes llegarían a Venezuela expertos de la empresa francesa ATR fabricante de la aeronave para ayudar con las labores de investigación.

ATR es una asociación entre el consorcio europeo EADS, matriz de Airbus, y el grupo aeroespacial italiano Finmeccanica.

El ATR 42, con capacidad máxima para 74 pasajeros, es un avión comercial propulsado por dos motores turbohélice para viajes de corta duración y es fabricado en Francia e Italia.

Chávez creó Conviasa en el 2004 con el propósito de que Venezuela volviera a tener una aerolínea bandera después de que Viasa, la anterior compañía aérea estatal, fuera liquidada en 1997.