Brasilia. A medida que los políticos de todo el mundo se esfuerzan por evitar que la desaceleración económica se transforme en una recesión global, los países más grandes de América Latina pueden encontrar que el arsenal que impulsa el crecimiento a su disposición es preocupantemente escaso.

En Brasil y México, las economías más grandes de la región, las posiciones presupuestarias débiles son una camisa de fuerza fiscal para los gobiernos. Mientras tanto, los bancos centrales son cautelosos de recortar demasiado las tasas de interés por temor a enviar sus monedas a una caída en picada, lo que perjudica la inversión extranjera y aviva la inflación.

Además, la incertidumbre política acaba de hundir a Argentina, la tercera economía más grande de la región, en otra crisis del mercado económico y financiero, haciendo que la relajación monetaria o fiscal sea extremadamente difícil.

Incluso antes del colapso de Argentina, las perspectivas de crecimiento de la región se estaban oscureciendo. El mes pasado, el Fondo Monetario Internacional (FMI) recortó su pronóstico de crecimiento económico para América Latina en 2019 en más de la mitad a 0,6%, desde 1,4% en abril.

Aunque las economías lentas de la región justifican una respuesta política audaz, lo más probable es que no se haga nada significativo, dejando a Latinoamérica a merced de los desarrollos y sentimientos internacionales.

"La consolidación fiscal es un imperativo en toda la región y puede que haya un margen limitado para recortes de tasas porque se necesita mantener un diferencial de tasas lo suficientemente positivo para atraer entradas de capital extranjero", dijo Alberto Ramos, jefe de investigación latinoamericana de Goldman Sachs.

"La región se enfrenta a importantes vientos en contra y desafortunadamente no se puede hacer mucho al respecto a corto plazo", dijo Alberto Ramos, jefe de investigación latinoamericana de Goldman Sachs en Nueva York.

"La consolidación fiscal es un imperativo en toda la región y puede que haya un margen limitado para recortes de tasas porque se necesita mantener un diferencial de tasas lo suficientemente positivo para atraer entradas de capital extranjero", dijo Ramos.

Los bancos centrales han comenzado a reducir las tasas y se espera que disminuyan aún más. En Brasil, los mercados están fijando precios en otros 100 puntos básicos de recortes durante el próximo año, aunque las tasas ya están en un mínimo histórico de 6,00%.

La decisión del banco central de México de reducir las tasas al 8,00% la semana pasada fue una sorpresa para algunos. Pero después de haber aumentado las tasas en 500 puntos básicos en tres años, tiene espacio para disminuir más con una inflación por debajo del 4,0% y en caída, y un peso bastante estable.

Mientras tanto, la tasa oficial del 2,5% en Chile, generalmente considerada como la más estable y menos riesgosa de las economías más grandes de América Latina, ya es baja.

El peligro es una mayor relajación que erosionará la prima de la tasa sobre las tasas de política de EE.UU. que es un factor clave de las entradas de capital extranjero en acciones y bonos locales. En Brasil, esa propagación ya es la más estrecha registrada, y en Chile y Colombia es la más delgada en más de una década.

Los inversores solo comprarán bonos de mercados emergentes sobre bonos del Tesoro de EE.UU. si reciben una compensación suficiente por asumir el riesgo adicional. El diferencial entre los rendimientos de los bonos chilenos y estadounidenses a 10 años, por ejemplo, cayó por debajo de los 100 puntos básicos el mes pasado.

Los extranjeros desconfían de comprar acciones emergentes también. Las cifras de este martes mostraron que los inversores extranjeros han sacado 20.300 millones de reales (US$5.000 millones) de las acciones brasileñas en lo que va del año, el mayor retiro desde 1996.

 

Nunca me das tu dinero. Si se puede argumentar que los bancos centrales están preparados para facilitar la política tanto como sea razonablemente posible, no se puede decir lo mismo de los gobiernos, como lo ejemplifica Brasil.

Bajo la dirección del ministro de Economía, Paulo Guedes, un economista ortodoxo entrenado en la Universidad de Chicago, Brasilia no podría haber hecho más claro su compromiso de reducir la deuda pública y el déficit.

Una revisión radical del sistema de seguridad social le ahorrará al Tesoro casi 1 billón de reales (US$248.205 millones) en la próxima década y el Ministerio de Economía ya ha anunciado congelaciones del gasto público por valor de 34.000 millones de reales (US$8.438 millones) este año.

La deuda pública bruta es actualmente el 78,7% del producto interno bruto, cerca de los máximos históricos alcanzados este año. La inversión pública está cerca de su nivel más bajo registrado y el gasto no obligatorio caerá a un mínimo histórico de 95.000 millones de reales (US$23.579 millones) para fines de este año, predice el Tesoro.

Nada de eso sugiere mucho margen para recortes de gastos, especialmente con ingresos fiscales mucho más débiles de lo esperado a medida que la economía coquetea con la recesión. La negativa del gobierno a inclinarse ante la presión para aflojar las cadenas fiscales fue confirmada por el secretario del Tesoro, Mansueto Almeida, este mes.

Mientras tanto, en México, donde la economía apenas evitó caer en recesión, el gobierno anunció recientemente un paquete de estímulo de $25.500 millones que el ministro de Finanzas, Arturo Herrera, insistió que no tendría impacto en su objetivo de lograr un superávit presupuestario primario del 1% del PIB. 

 

No estaba claro si tendrá un impacto material en el crecimiento económico este año, según la agencia de calificación Moody's. Y con la deuda del gobierno en 46% del PIB, cerca del máximo histórico de 48,2% en 2016, un nuevo aumento del gasto puede ser improbable, dicen los analistas.

La petrolera estatal mexicana Pemex, uno de los mayores contribuyentes al presupuesto del país, corre el riesgo de perder su calificación de grado de inversión por su gran carga de deuda.

Una rebaja a la categoría de "basura" podría paralizar la agenda energética del presidente Andrés Manuel López Obrador, junto con sus planes de utilizar nuevos ingresos petroleros para ayudar a financiar los programas de bienestar social. También podría poner en peligro la solvencia soberana de México.

Mientras tanto, en Colombia, la cuarta economía más grande de América Latina, el objetivo del gobierno de generar un déficit presupuestario del 2,4% del PIB este año está amenazado por una gama de fuerzas de oposición política, pronósticos de crecimiento ambiciosos y depreciación del peso.

"En este contexto, la administración (del presidente Ivan Duque) puede verse obligada a recortar aún más el gasto y se volverá cada vez más creativa al abordar los desafíos fiscales, dependiendo potencialmente de las ventas de activos para reducir el déficit", escribió Maria Luisa Puig, analista de la consultora Eurasia Grupo, en una nota reciente a clientes.